Shi'ieten weer slaags in steden Irak

In verscheidene steden in Zuid-Irak en in Bagdad zijn gisteren gewapende botsingen uitgebroken tussen aanhangers van de radicale shi'itische geestelijke Muqtada Sadr en shi'itische rivalen.

Sunnitische vertegenwoordigers bleven zich vanochtend verzetten tegen de concept-grondwet zoals die door shi'itische en Koerdische leiders is overeengekomen. Zij maken met name bezwaar tegen de federale structuur die erin is voorzien.

In principe zou het parlement zich later vandaag over het concept buigen, wanneer de deadline afloopt die de Iraakse leiders zich maandag hadden gesteld om alsnog de instemming van de sunnieten los te krijgen.

Sadr, die veel aanhang heeft onder arme shi'ieten, leidde vorig jaar twee opstanden tegen de aanwezigheid van Amerikaanse troepen. Deze eindigden met een akkoord op grond waarvan Sadrs Leger van de Mahdi zich zou ontwapenen, maar dat is niet gebeurd. Muqtada Sadr heeft eveneens veel kritiek op de ontwerpgrondwet, en de botsingen zijn volgens waarnemers in Irak waarschijnlijk niet toevallig.

De schermutselingen in het zuiden begonnen toen aanhangers van Sadr probeerden zijn kantoor in de heilige stad Najaf te heropenen dat na zijn laatste opstand werd gesloten. Toen tegenstanders dat probeerden te verhinderen braken gevechten uit waarbij zeker vier doden en tientallen gewonden vielen. Ook werd Sadrs kantoor in brand gestoken. Sadrs aanhangers gaven de machtige Badr-militie van de grootste shi'itische partij, SCIRI, de schuld. De botsingen tussen het Leger van de Mahdi en de Badr-militie verspreidden zich snel naar andere steden in het shi'itische zuiden, waaronder Basra, en naar het westen van Bagdad.

Vanochtend gingen de schermutselingen nog door, maar na een oproep van de eveneens shi'itische premier Ibrahim Jaafari riep Sadr zijn aanhangers op om de strijd te staken. Hij voegde daar wel aan toe de aanval op zijn kantoor ,,niet te zullen vergeten'' en hij eiste dat de machtige shi'itische politicus Abdulaziz al-Hakim, leider van de SCIRI, de actie van zijn aanhangers zou veroordelen. Tegelijk leverde Sadr scherpe kritiek op de door (gevestigde) shi'ieten gedomineerde regering. ,,Wat we willen is dat de stem van het volk luider klinkt dan die van de regering'', zei hij.

In Bagdad had gisteren ook een zware aanval door sunnitische rebellen op politiepatrouilles plaats. Enkele tientallen gemaskerde en zwart-geüniformeerde rebellen gingen met lichte wapens in de aanval na twee zelfmoordaanslagen. Daarbij zouden ongeveer 15 doden zijn gevallen.