Franse minister in opspraak door telecomkartel

Thierry Breton, de Franse minister van Financiën, is gisteren opnieuw in opspraak geraakt, nu door onthullingen over prijsafspraken tussen de drie aanbieders van mobiele telefonie in Frankrijk. De instantie die toezicht houdt op eerlijke concurrentie heeft een zeer kritisch rapport opgesteld over kartelvorming in de mobiele telefonie, dat gisteren uitlekte via het satirische weekblad Le Canard Enchaîné.

Het rapport heeft betrekking op de periode 1997 tot 2002, maar dat betekent niet dat de frauduleuze praktijk daarna is gestopt. Breton was van oktober 2002 tot februari 2005 president-directeur bij France Télécom, houdster van Orange, nummer 1 in mobiele telefonie. Eind juni raakte Breton al in opspraak als oud-bestuurslid van het chemische bedrijf Rhodia, dat gerommeld zou hebben met de jaarrekeningen en de beurskoers beïnvloed zou hebben met valse informatie. De beurstoezichthoudster liet een hoogst ongebruikelijke huiszoeking doen in Bretons burelen op het ministerie.

Het onderzoek naar prijsafspraken tussen de aanbieders van mobiele telefonie werd geopend in februari 2002, na een klacht van de consumentenbond Que Choisir. Die had na vergelijkend onderzoek vastgesteld dat de tarieven van de drie aanbieders tot op de seconde identiek waren. In mei 2004 werd het nu uitgelekte rapport uitgebracht, waarna de Raad voor de Concurrentie, op 1 december 2004, een `nota van bezwaren' stuurde naar de betrokken bedrijven. De Raad maakt dit najaar zijn eventuele sanctie bekend. Een boete kan oplopen tot tien procent van de mondiale omzet van de bedrijven. Daarnaast kan de consumentenbond schadevegoedingen eisen voor cliënten.

Le Canard citeert talrijke aanwijzingen voor kartelvorming uit het rapport. Zo bleven de marktaandelen sinds 1998 opvallend stabiel: 49 procent voor Orange, 35 voor SFR, 16 procent voor Bouygues. Ook zou de directeur van Orange op een vergadering op 28 oktober 2002, in het bijzin van Breton, hebben gesproken over `een Jalta van de marktaandelen' een verwijzing naar de historische bijeenkomst waarop de geallieerden na de Tweede Wereldoorlog onderling de wereld verdeelden. De kartelvorming ging zo ver dat Orange en SFR het kwakkelende Bouygues in 2002 op de been hielden. Een ondergang van Bouygues zou het marktaandeel van Orange boven de vijftig procent brengen, waardoor het bedrijf niet langer zelf zijn tarieven mag bepalen.

Het tumult over mogelijke betrokkenheid van Breton, als minister van Financiën hoogste verantwoordelijke voor eerlijke concurrentie, is bijna nog groter dan over de frauduleuze praktijken zelf. Breton verwierp vanochtend alle beschuldigingen. Volgens hem speelde de zaak voor zijn aantreden bij France Télécom. Vreemd genoeg sprak hij van `eventuele' fraude, terwijl een woordvoerder van zijn ministerie gisteren zei dat hij bij zijn aantreden een eind had gemaakt aan de prijsafspraken.