Pc-sector op hellend vlak

Beleggers in de technologiesector hebben de afgelopen twintig jaar geredetwist over de vraag hoe snel de pc-industrie zou kunnen groeien. Is de tijd nu aangebroken om te ruziën over de vraag hoe snel de neergang zal zijn? Dat lijkt wat prematuur, want het aantal verkochte computers zal dit jaar naar verwachten met 13 procent stijgen ten opzichte van vorig jaar.

Maar de prijzen beginnen nog sneller te dalen.

Computerbedrijven proberen zich tegen deze trend te wapenen door consumenten te stimuleren over te stappen van desktopcomputers op duurdere laptops. In het verleden is dat succesvol gebleken, maar de hevige concurrentie zorgt er nu voor dat de prijzen over de hele linie omlaaggaan. De prijs van de gemiddelde pc kan dit jaar met 13 procent dalen, aldus onderzoeksbureau Gartner. Het gevolg is op z'n best een lichte groei van de sector en op z'n slechtst een dalende omzet.

Bovendien zijn er tekenen dat de dalende prijzen er niet in slagen voldoende volume te genereren om de inkomstengroei gaande te houden. Dell, de grootste computerproducent, heeft gezegd dat het de rek van de vraag in het afgelopen kwartaal heeft overschat. Het punt kan zijn bereikt waarop dalende prijzen voor minder inkomsten zorgen. Een desktop-pc die in de meeste behoeften voorziet, kost nu minder dan 600 euro. `Uitgeklede' pc's kosten zelfs minder dan 300. Het is dus niet moeilijk te begrijpen waarom consumenten zich weinig aantrekken van weer een prijsdaling van 50 euro. Toch betekent de overcapaciteit in de sector dat de dalingen waarschijnlijk zullen voortduren.

Erger nog: de huidige groei van het aantal verkochte computers kan het gevolg zijn van vooruitgeschoven bestellingen. Het is nu heel makkelijk om tegen zeer gunstige voorwaarden een computer te kopen. Dell biedt leningen met een rentepercentage van 0 procent aan klanten die een nieuwe computer willen bestellen. Zulke contracten kunnen ertoe leiden dat computers in plaats van volgend jaar al dit jaar worden aangeschaft, maar wel op straffe van een vreselijk hoge prijs voor de industrie. De parallel met de sector voor telecomapparatuur eind jaren negentig is alarmerend.

Destijds boden bedrijven die koste wat kost wilden groeien hun klanten royale kredieten aan om hun omzet te kunnen opkrikken. Die strategie werkte een tijdje, maar de uiteindelijke gevolgen waren afschrijvingen die in de miljarden liepen.

Onder redactie van Hugo Dixon.

Voor meer commentaar:

zie www.breakingviews.com.

Vertaling Menno Grootveld.