Een stille netwerker

Om onder militaire dienst uit te komen verkoos John Smeets onmiddellijk na het afronden van zijn studie rechten in 1988 een baan die hij kreeg aangeboden bij de plaatstelijke NMB Bank. De toen 23-jarige Smeets schoof aan als trainee bij de bank die later opging in het ING-concern. Gedurende twee jaar deed hij van alles voor de voormalige middenstandsbank. ,,Ik heb ook achter het loket gestaan, ja. Gelukkig niet al te lang, maar ik heb daar veel van geleerd.'' Hoewel Smeets, veertig jaar oud nu, de studie rechten had gekozen om de advocatuur in te gaan, bleef hij toch hangen in de bankwereld. En wist daar op te klimmen.

Sinds een maand is hij algemeen directeur van Meespierson Nederland, het vermogensbeheerbedrijf van bankverzekeraar Fortis. ,,Hij is een van de meest veelbelovende managers van Fortis'', verklaart Rob ten Heggeler diens promotie. Ten Heggeler is de hoogste baas van Fortis' wereldwijde vermogensbeheertak. ,,Bij Fortis loopt een aantal managers rond van wie wij hoge verwachtingen hebben. Daar hoort Smeets bij.''

Een hoogvlieger dus, in de ogen van zijn bazen, maar toch is de keuze voor Smeets opmerkelijk. In zijn nu zeventienjarige loopbaan bekleedde hij, voor vier verschillende banken, diverse functies, maar nooit in het beheren van miljoenen van private klanten. Na zijn NMB-tijd stapte hij over naar Credit Lyonnais, waarvan de Nederlandse tak later opging in Generale Bank. In 2000 fuseerde deze Belgische bank met Fortis. Steeds was hij actief in het kantorennet, als begeleider van fusies en overnames, of als kredietverstrekker van lokaal bedrijfsleven.

Nu wordt hij vaandeldrager van het laatste onderdeel van Fortis dat zijn eigen naam mag behouden. Meespierson, waarvan de eerste rechtsvoorganger in 1720 werd opgericht, zou aanvankelijk ook zijn naam verliezen, maar dat besluit draaide de Fortis-top begin april terug, na veel protest onder de clientèle. Smeets: ,,Ik vind het van respect voor de klant getuigen dat de naam Meespierson behouden blijft en ik beschouw het als een eer en zware verantwoordelijkheid dat bedrijf te gaan leiden.''

Ten Heggeler verklaart de benoeming van buitenstaander Smeets in de ervaring die hij opdeed in het zakelijk bankieren. De laatste zes jaar leidde hij verschillende regionale afdelingen van Fortis in het, in het eigen jargon, commercial banking: zakelijke dienstverlening voor het ,,middenbedrijf'', aldus Smeets. Fortis, legt Ten Heggeler uit, streeft er sinds begin dit jaar naar om bancaire diensten voor bedrijven en particulieren zo veel mogelijk te combineren. Dat ligt in elkaars verlengde, weet ook Smeets. ,,Uit onderzoek blijkt dat meer dan de helft van de nieuwe vermogens uit de verkoop van bedrijven voortkomt.'' Fortis doet eerst zaken met het bedrijf, daarna met de verkopende directeur-grootaandeelhouder. Dat is, in het kort, Fortis' nieuwe strategie.

Ten Heggeler denkt om nog een reden Smeets bij het enigszins eigenzinnige, onafhankelijke Meespierson goed te kunnen gebruiken. ,,John denkt niet in eilandjes. Hij kan altijd goed met verschillende afdelingen samenwerken. Bovendien heeft hij bij elke afdeling waar hij terechtkwam, waar nodig, orde op zaken weten te stellen.''

Hoewel geboren en getogen in Kerkrade zijn Smeets' Limburgse wortels zachtjes weggesleten. Om te beginnen: hij heeft zijn zachte g verloren. ,,Ik woon al weer ruim tien jaar in Rotterdam'', verklaart hij zijn huidige randstedelijke tongval. In Zuid-Limburg zien ze hem niet veel meer. Op de website van de Universiteit Maastricht staat hij op de lijst ,,zoekgeraakte alumni''. Maastrichtenaar Ben Vos, die als lokale vastgoedhandelaar prettig zaken met hem deed, ziet hem niet veel meer. ,,Vroeger zag ik hem nog wel eens bij Roda JC, en kwam hij ook in De Bobbel [stamcafé van veel jonge ondernemers in Maastricht, red.]'' Vos omschrijft Smeets als een ,,stille netwerker'', niet iemand die opzichtig feesten en partijen afloopt. Vos: ,,Hij doet op zijn eigen, beetje teruggetrokken manier zaken: stil, integer en flexibel. Hij is in Limburg altijd gewaardeerd.''

Volgens Smeets zelf is zijn sociale omschrijving niet helemaal juist. ,,In De Bobbel kwam ik nooit, en ik hou eerlijk gezegd niet zo van voetbal.'' Zijn enige uitje in Limburg is carnaval. Dat viert Smeets graag en uitbundig in zijn geboorteplaats Kerkrade. Prins Carnaval was hij echter nog nooit. ,,Zover heb ik het helaas nog nooit geschopt.''