Portugal vraagt om hulp bij blussen

Portugal heeft hulp van de Europese Unie gevraagd om de hevige bosbranden in het land te blussen. Frankrijk, Duitsland, Italië en Spanje hebben hulp toegezegd. In Portugal woeden zeker 35 bosbranden, met name in het midden en het noorden van het land. Portugal lijdt onder de ergste droogte in zestig jaar.

Er zijn inmiddels 95 mensen opgepakt die verdacht worden van brandstichting. Veel van de branden zijn aangestoken, zo vermoeden politie en brandweer. De branden hebben aan ten minste dertien mensen het leven gekocht, van wie tien brandweerlieden.

Frankrijk en Spanje, die zelf ook te kampen hebben met bosbranden, hebben ieder twee blusvliegtuigen gestuurd. Vanuit Duitsland zijn gisteren drie helikopters aangekomen. Een Italiaans blusvliegtuig zou vandaag aankomen.

De ergste bosbrand woedt in het district Coimbra, een kleine 200 kilometer ten noorden van de Portugese hoofdstad Lissabon. Op woensdag leek de brand daar bijna gedoofd, maar op vrijdag wakkerde het vuur weer aan.

Meer dan drieduizend brandweerlieden zijn in heel Portugal ingezet om de branden onder controle te krijgen. De Portugese brandweer heeft zelf de beschikking over 22 blusvliegtuigen en ruim zevenhonderd brandweerwagens. Ook zijn militairen ingezet om bedreigde dorpen te ontruimen en wegen af te zetten.

President Jorge Sampaio heeft gisteren bedrijven opgeroepen om werknemers die als vrijwilliger bij de brandweer actief zijn vrij te geven, zodat deze kunnen ,,helpen bij de strijd tegen deze verschrikkelijke tragedie''. Dit zei Sampaio na een bezoek aan het hoofdbureau van de brandweer in Lissabon. ,,We hebben een enorm korps van vrijwilligers en we hebben ze allemaal nodig in het veld.''

De Portugese premier José Sócrates benadrukte dat de oorzaken van de bosbranden onderzocht moeten worden. ,,Het enige dat we op dit moment kunnen doen is het vuur bestrijden, maar we hebben na het blussen veel werk te doen, omdat er structurele oorzaken zijn voor de branden in Portugal'', zei hij. ,,Ons land kan zich niet overgeven aan de gedachte dat we dit elk jaar moeten meemaken.''

De weersomstandigheden in Portugal zijn erg slecht voor de bestrijding van het vuur. Het is al maanden extreem heet en droog.

Volgens officiële cijfers van de regering is tot nu toe tussen de 80.000 en 118.000 hectares bos verbrand. In de vorige zomer verwoestten branden in totaal 129.652 hectare bos. In het jaar met de grootste bosbranden, 2003, ging 425.000 hectare bos verloren.

Van de vijf grote Zuid-Europese landen wordt Portugal het hardst getroffen door bosbranden. Dit blijkt uit een deze week verschenen rapport van de EU over bosbranden in vijf mediterrane landen over de eerste zeven maanden van dit jaar. Het bosgebied dat in Portugal in vlammen is opgegaan is volgens het rapport drie keer zo groot als in Griekenland en Italië, vier keer zo groot als het gebied dat in Spanje in vlammen is opgegaan en 24 keer zo groot als het bosgebied dat in Frankrijk is afgebrand. Van het totale bosgebied dat in deze vijf landen is afgebrand komt 60 procent voor rekening van Portugal.