Een kamer zonder uitzicht

De Griekse entrepreneur Stelios Haji-Ioannou zet na onder meer Easyjet nu goedkope hotels op. De prijs is de enige trekker. Wellicht wil de Griek er binnenkort ook één in Amsterdam openen.

Het loopt tegen de avond en het eerste en tot dusverre enige Easyhotel ter wereld begint vol te lopen. ,,Alle kamers zijn geboekt voor vannacht'', zegt Zara Boeva opgewekt. De 22-jarige Bulgaarse beheert het hele hotel met zijn 34 kamers in haar eentje tot een collega het voor de nacht overneemt. De personeelskosten drukt men in dit logement tot het absolute minimum.

Het Easyhotel, verrassend gelegen in de peperdure Londense wijk Kensington, opende begin deze maand zijn deuren. Een doorsnee hotel is de jongste aanwinst van de Griekse entrepreneur Stelios Haji-Ioannou, tevens oprichter van de goedkope luchtvaartmaatschappij Easyjet, niet.

De kamers, deels van oranje muren voorzien, variëren van klein tot zeer klein. In de meeste is slechts plaats voor een bed ter grootte van een twijfelaar en nog een paar vierkante meter om wat spullen op de grond te zetten. Maar ze zijn schoon en bovendien allemaal van een minuscuul badkamertje voorzien. Wie wil, kan tegen betaling van 5 pond (7,50 euro) een afstandsbediening voor een televisie krijgen.

De meeste kamers moeten het echter zonder raam stellen. En naar een ontbijtzaal, bar of gemeenschappelijke ruimte zoekt men ook tevergeefs. Gezelligheid is nooit de grootste troef geweest van Stelios, zoals de vliegtuigmagnaat zich bij voorkeur laat noemen.

Verreweg het meest opmerkelijke aan het Easyhotel is de prijs. Wie tijdig boekt – wat alleen via internet mogelijk is – kan een kamer voor twee personen krijgen voor 20 pond (30 euro), een onwaarschijnlijk lage prijs in de verder zo dure Britse hoofdstad. De maximale prijs voor een kamer bedraagt 50 pond, nog altijd weinig vergeleken met de meeste andere hotels.

Zonder uitzondering noemen de gasten de prijs ook als de voornaamste trekpleister. ,,Very cheap'', lacht Lee Jongwan, een Koreaanse man die samen met zijn vrouw en twee kinderen in Londen op bezoek is. Hij heeft twee kamers genomen. Ook voor de Servische Mirjana Krstovic was dit de voornaamste reden van haar keuze voor Easyhotel. ,,Het is allemaal heel sober, maar je krijgt precies waarvoor je betaalt. Ik ben er erg over te spreken.''

Het was vanuit het perspectief van Stelios en de Easy-groep niet onlogisch om in de hotelbranche te gaan. ,,We boden al goedkope vluchten aan en goedkope huurauto's'', zegt James Rothnie, woordvoerder van de groep. ,,Wat ontbrak in ons aanbod was goedkope accommodatie.''

Het bedrijf bestudeerde onder meer de goedkope Franse Formule 1 weghotels en bekeek de zogeheten `capsulehotels' in Japan, waarbij gasten slechts een sleuf in de muur met een uitschuifbaar bed krijgen. Maar uiteindelijk koos het bedrijf toch voor een iets minder benauwende oplossing voor zijn gasten op de Europese markt.

Het eerste Easyhotel in Londen is geheel in bezit van de Easy-groep en wordt ook door haar gerund. Maar het is de bedoeling van Easyhotel.com, zoals de onderneming voluit heet, om nieuwe Easyhotels niet geheel in eigen beheer te houden maar via een franchisesysteem te laten opereren. Het tweede Easyhotel opent volgende maand in de Zwitserse stad Basel zijn poorten. Stelios en zijn mensen zijn in onderhandeling met een aantal andere belangstellenden. Rothnie vermoedt dat het derde Easyhotel wel eens in Amsterdam zou kunnen komen te staan.

Het concept lijkt aan te slaan. Hoewel er vooraf niet speciaal voor is geadverteerd, zijn de kamers in het Londense Easyhotel voor augustus al voor 94 procent volgeboekt en voor september voor 85 procent.

Sommige gasten arriveren te voet bij het Easyhotel, anderen komen per taxi, want wie een kamer boekt voor slechts 20 pond (30 euro) per nacht kan zich met het zo uitgespaarde geld op ander terrein wel enige luxe veroorloven. ,,Ik wilde het eens proberen'', zegt David Lucas, een Amerikaan uit Las Vegas, die in de entertainmentsector werkt en concerten helpt organiseren. Hij is zojuist uit Azië gearriveerd en vliegt de volgende nacht alweer verder naar de Verenigde Staten. ,,Ik heb mijn verblijf hier geboekt in het Easy-internetcafe in New York. Het bedrijf spreekt me aan. Ik wil in de toekomst ook nog eens een cruise maken met Easycruise.''

Het inchecken van de gasten is in een oogwenk geschied. Iedereen heeft zijn kamer immers al vooraf online geboekt onder vermelding van zijn creditcardnummer. Contant geld vindt Stelios maar lastig en dat is hier dan ook niet welkom. Daarna kunnen de gasten door naar hun kamers, een of twee steile trappen op, want voor een lift heeft het bedrijf geen ruimte en geld willen reserveren. Hijgend en puffend sjouwt Lucas zijn twee zware koffers omhoog. Maar het is all in the game: wie bij Stelios logeert, weet dat hij niet op verwennerij hoeft te rekenen.