Rovende muis eet bedreigde zeevogels op

Op het afgelegen eiland Gough in het zuiden van de Atlantische Oceaan hebben abnormaal grote muizen zich roofdiergewoonten aangeleerd. Zij zorgen voor een slachting onder zeevogels. De huismuizen (Mus musculus) worden drie keer zwaarder dan hun Europese verwanten en doden ieder jaar meer dan een miljoen kuikens van albatrossen, stormvogels en pijlstormvogels. Dat meldt de Royal Society for the Protection of Birds, die al jaren onderzoek doet op het eiland.

Het Britse eiland Gough staat vanwege de unieke biodiversiteit sinds 1995 op de werelderfgoedlijst van Unesco. Bij zeevogels is het eilandje met 65 vierkante kilometer iets groter dan Ameland geliefd als broedplek. Er leven zo'n tien miljoen zeevogels, verdeeld over twintig soorten.

Van schepen afkomstige muizen vormen voor die vogels een enorme bedreiging, zo blijkt nu. De afwezigheid van natuurlijke vijanden, het rijke voedselaanbod en het relatief koude klimaat hebben de muizen doen groeien. Ze wegen nu ongeveer 40 gram per stuk, gemiddeld drie maal zwaarder dan een gewone Europese huismuis. Bovendien weten ze inmiddels levende vogels te overmeesteren. Als enkele muizen een kuiken hebben verwond, trekt de geur van bloed andere muizen aan. De vogel wordt uiteindelijk grotendeels levend opgegeten.

De muizen kunnen prooien aan die veel groter zijn dan zijzelf. Jongen van albatrossen, die acht maanden lang op voedsel van hun ouders zitten te wachten, hebben met hun bijna meter lengte een flink gewicht zo'n 250 maal hoger dan dat van hun belagers. Maar ze zijn nogal immobiel en afwachtend, en evolutionair ongetraind in zelfverdediging.

Biologen vrezen nu dat sommige vogelsoorten aan de muizenplaag ten onder gaan. Zo broedt 99 procent van alle Tristan-albatrossen (Diomedea dabbenena) en Atlantische stormvogels (Pterodroma incerta) op Gough, en juist deze soorten worden het meest aangevallen. Met financiële steun van de Britse overheid start nu onderzoek naar de beste methode voor het indammen van de muizen.

    • Frans van der Helm