Fout met Vioxxpil kost Merck 253 mln

Een jury in de Amerikaanse staat Texas heeft het Amerikaanse farmaciebedrijf Merck schuldig bevonden aan de dood van een man door gebruik van de pijnstiller Vioxx. Het bedrijf is in deze eerste rechtszaak veroordeeld tot het betalen van een schadevergoeding van 253 miljoen dollar (208 miljoen euro) aan de weduwe van de man.

Direct na de bekendmaking van het jury-oordeel kelderde de koers van het aandeel Merck gisteravond op de Amerikaanse effectenbeurs op Wall Street met 9 procent. De koers sloot op 28,06 dollar, 7,7 procent lager dan afgelopen donderdag. Kort voordat Merck in september vorig jaar bekendmaakte dat het Vioxx uit de handel zou halen, stond de koers op 45 dollar.

Gisteravond kwam de jury na twee dagen beraad met het besluit. De 60-jarige weduwe van de in 2001 aan een hartaanval overleden Robert Ernst krijgt 24 miljoen dollar voor de emotionele schade van het verlies van haar metgezel. De overige 229 miljoen dollar is een strafbetaling voor geleden schade.

De jury achtte Merck schuldig aan aansprakelijkheid voor de verkoop van een defect product, verwaarlozing en kwaadwilligheid. Merck liet direct weten dat het in beroep gaat tegen het vonnis.

Het was de eerste civiele rechtzaak rond het omstreden middel. Het farmaceutische bedrijf wordt bedolven door rechtzaken sinds het vorig jaar september Vioxx van de markt haalde nadat een studie had uitgewezen dat het medicijn de kans op hartaanvallen en beroertes verhoogt. Alleen in de Verenigde Staten zijn inmiddels meer dan 3.800 aanklachten ingediend. Ongeveer twintig miljoen mensen hebben het middel gebruikt.

De uitspraak veroorzaakte veel rumoer in de rechtszaal. Weduwe Ernst barstte uit in tranen. Haar advocaat M. Lanier maakte een sprong in de lucht en schreeuwde: ,,Amen!'' Weduwe Ernst zei dat Merck wist waarmee ze bezig waren. Lanier vertelde dat Merck nu het beste alle andere rechtzaken beter kon afkopen.

Het concern liet weten dat niet te doen. Zijn advocaat K. Frazier verklaarde dat Merck ,,sterke punten had'' die in hoger beroep grote kans zouden maken. ,,We zullen ons standpunt in alle rechtszaken heftig verdedigen,'' liet Frazier weten. Hij doelde daarmee op wetenschappelijk onderzoek dat geen bewijs zou hebben aangetoond tussen hartaanvallen en het gebruik van de pijnstiller Vioxx.

Een analist van de Amerikaanse zakenbank Natexis Bleichroeder zei dat het na deze jury-uitspraak duidelijk is dat het tien tot twaalf jaar duurt voordat alle rechtszaken zijn afgerond. ,,Dit kost Merck minimaal 1 miljard dollar per jaar gedurende die periode'', verwacht hij.