Politie doodt Al-Qaeda-chef Saoedi-Arabië

De Saoedische veiligheidsdiensten hebben gisteren in Medina de leider van de regionale afdeling van het terreurnetwerk Al-Qaeda doodgeschoten. Dat heeft het Saoedische ministerie van Binnenlandse Zaken gemeld.

De dood van Saleh al-Awfi is een nieuwe slag voor de terreurgroep, die als gevolg van een niet-aflatend offensief van leger en politie tientallen strijders heeft verloren. Op de lijst van 26 meest-gezochte extremisten die Riad in december 2003 bekendmaakte, staan nog slechts twee namen; de rest is gearresteerd of gedood.

Inmiddels is een nieuwe lijst gepubliceerd met 36 namen. Het extremisme blijft immers nieuwe rekruten trekken, ook al doen de Saoedische autoriteiten hun best om extremistische predikers en docenten die veel invloed op jongeren hebben de mond te snoeren. De dood van Awfi betekent evenzo wel een verzwakking maar geen dodelijke slag voor Al-Qaeda in Saoedi-Arabië. ,,Vandaag is het Awfi, gisteren was het Muqrin en daarvoor Ayeri [..] Maar elke keer kwam er weer een andere leider'', aldus Madhawi al-Rashid, een Saoedische deskundige in Londen.

Abdelaziz Muqrin, Awfi's voorganger, die in juni 2004 werd gedood, volgde een bijzondere harde lijn, waarbij het tempo van aanslagen werd opgevoerd en extra bloedige accenten geplaatst zoals de onthoofding van een Amerikaanse gijzelaar. Onder Awfi, een ex-politieman en -gevangenbewaarder van een jaar of 40 die zelf een rol in die onthoofding zou hebben gespeeld, werden de aanslagen voortgezet maar hielden de onthoofdingen op. In een mededeling op internet kondigde Awfi eerder dit jaar aan een gestage stroom strijders naar Irak te zullen sturen om zich te voegen bij de rebellen in dat land. Inderdaad zijn onder de buitenlandse extremisten in Irak, voorzover zij in handen van de Iraakse of Amerikaanse autoriteiten zijn gevallen, veel Saoediërs.

Geruchten over Awfi's dood deden ook al eind vorig jaar de ronde en opnieuw in april, toen 15 extremisten de dood vonden bij een driedaagse slag met de Saoedische autoriteiten in Al-Rass, in het noorden van het land. Maar de woordvoerder van het Saoedische ministerie van Binnenlandse Zaken, generaal Mansur al-Turki, zei in mei dat Awfi ,,nog steeds in leven is en wordt gezocht''.

Gisteren kwamen er eerst berichten over de dood van vier extremisten bij een inval in een huis in het noorden van Riad waar ze zich hadden verschanst. Later volgde het nieuws over een serie gelijktijdige invallen in schuilplaatsen van extremisten in Medina waarbij behalve Awfi nog een extremist de dood vond. Volgens het officiële persbureau SPA werd in Medina eveneens een politieman gedood. De invallen in Medina kwamen een paar uur voor de nieuwe Saoedische koning Abdullah er een bezoek begon.