Onschuldige Amerikanen

Amerikanen krijgen nooit genoeg van onschuld. In geen enkel ander land zijn zoveel boeken en films gemaakt waarin de verering van jeugd, naïviteit en onbezoedeldheid zo centraal staat, van de Adventures of Huckleberry Finn tot The Catcher in the Rye en het nauwelijks van een parodie te onderscheiden Forrest Gump. Die cultivering van het kind heeft iets te maken met de geschiedenis van de relatief jonge natie, met het idee helemaal opnieuw te kunnen beginnen in een ongerept land. De ware Amerikaan is fris als een pasgeboren baby. Zelfs een geweldsuitbarsting meer of minder doet daar niets aan af, integendeel. Ook woede kan gerechtvaardigd en puur zijn. De onschuld mag tegen elke prijs worden verdedigd.

Sling Blade, geschreven en geregisseerd door Billy Bob Thornton die zelf ook de hoofdrol speelt, is een variant op deze Amerikaanse mythe. Thornton is een begaafd acteur, die het talent heeft zichzelf onzichtbaar te maken. Hij speelt Karl Childers, een zwakbegaafde man die, na 25 jaar in een inrichting te hebben gezeten voor de moord op zijn moeder en haar minnaar, plotseling weer op straat staat. Hij gaat terug naar zijn geboortedorp in Arkansas en sluit daar vriendschap met de twaalfjarige Frank. Karl mag van de moeder van de jongen in de garage komen wonen. De vader van Frank heeft zelfmoord gepleegd. Doyle (countryzanger Dwight Yoakam), de nieuwe vriend van moeder, is een drinkebroer die zijn omgeving terroriseert. Zo dreigt de geschiedenis van de altijd kind gebleven Karl zich met zijn nieuwe, beste vriend Frank te herhalen.

Thornton kreeg een Oscar voor het script van Sling Blade. Nogal overdreven, want veel scènes zijn sentimenteel, er wordt te veel uitgelegd en op het precieze mentale niveau van Karl is nauwelijks peil te trekken. Meestal lijkt hij ernstig gehandicapt, dan blijkt hij toch een hele monoloog af te kunnen steken. Die monologen zijn nogal didactisch. Zo mag Karl uitleggen dat ook de homoseksuele collega van moeder best de vaderrol voor Frank op zich kan nemen en dat de bijbel helemaal niet hardvochtig hoeft te worden uitgelegd. Thornton geeft zo een progressieve draai aan de mythe van de Amerikaanse onschuld, zonder er werkelijk iets nieuws aan toe te voegen.

Sling Blade (Billy Bob Thornton, VS, 1996), Ned.1, 23.15-1.25u.

    • Peter de Bruijn