Vliegramp in Venezuela: 160 doden

In het noordwesten van Venezuela is gisteren een vliegtuig van de Colombiaanse maatschappij West Caribbean Airways verongelukt; alle 160 inzittenden kwamen om.

De oorzaak van het ongeluk ligt volgens deskundigen waarschijnlijk in gebrekkig onderhoud. Beide motoren vielen uit tijdens de vlucht van Panama naar Martinique. Volgens luchtvaartdeskundigen komt het zeer zelden voor dat beide motoren tijdens een vlucht uitvallen. De Colombiaanse burgerluchtvaartdienst verklaarde gisteren dat het toestel maandag nog volledig was gecontroleerd en in orde was bevonden. De organisatie sluit uit dat vervuilde brandstof de motoren deed uitvallen. Directeur Tomas Paredes zei gisteren dat een vliegtuig van koerierbedrijf DHL met brandstof van dezelfde herkomst veilig naar Miami is gevlogen. Een van de zwarte dozen met vluchtgegevens is inmiddels gevonden.

De piloot van het McDonnell-Douglas MD-82-toestel uit 1984 vroeg gisteren ongeveer halverwege de vlucht via de radio toestemming aan het vliegveld in Maracaibo in het noordwesten van Venezuela om daar te landen. Volgens de minister van Binnenlandse Zaken viel het toestel enkele minuten later naar beneden in de moerassige omgeving van Machiques, 650 kilometer ten westen van Caracas. Inwoners van het gebied meldden een explosie te hebben gehoord toen het toestel naar beneden kwam. De 153 passagiers (volgens sommige berichten 152), allen Franse inwoners van Martinique die terugkeerden van een georganiseerde vakantie in Panama, en de zeven Colombiaanse bemanningsleden kwamen om.

West Caribbean Airways is in 1998 begonnen als aanbieder van goedkope vluchten in de regio. In maart stortte een toestel van de maatschappij neer toen het opsteeg vanaf het Colombiaanse eiland Providencia. Daarbij vielen acht doden. Het eilandje heeft gisteren de vluchten met toestellen van West Caribbean geschrapt.

Eerder kreeg de maatschappij een boete van 45.000 dollar voor een aantal onregelmatigheden. Piloten bleken te lang zonder rust te vliegen, personeel gebrekkig opgeleid en vluchtgegevens slecht bijgehouden. Het gisteren verongelukte toestel verloor tijdens een vlucht in juli een onderdeel van de staart, wat overigens geen direct gevaar opleverde.

Internationale veiligheidseisen voor de burgerluchtvaart worden opgesteld en gecontroleerd door de International Civil Aviation Organisation (ICAO) van de VN. Van de honderd landen die tot nu toe door ICAO zijn geïnspecteerd voldeden 26 niet aan de eisen. De meeste daarvan zijn in Afrika, het Caraïbisch gebied en Zuid-Amerika.