Hockeyers doen tegen fris Engeland hun gebruikelijke stap terug

Het affiche vermeldt `zeven dagen hockey op wereldniveau!' Maar zoals zo vaak met reclameboodschappen kon die belofte gisteren, op dag drie van het als `Mini-WK' gepresenteerde achtlandentoernooi in Amstelveen, niet worden waargemaakt. In elk geval niet door gastheer Nederland, dat in zijn openingswedstrijd bleef steken op 1-1 tegen het voor de verandering opvallend fris opererende Engeland.

Teleurstelling overheerste na afloop bij de ploeg, die voor eigen publiek zo graag flitsend voor de dag had willen komen. ,,Ver beneden de maat'', noemde bondscoach Roelant Oltmans de eerste helft. Floris Evers, een van de beoogde vormgevers op het middenveld, ging een stap verder. ,,Dramatisch'' en ,,terug bij af'', zo kwalificeerde hij de puntendeling tegen het elftal, dat zondag nog met 5-1 over de knie ging bij Zuid-Korea.

Overdrijven is ook een kunst zo belabberd speelde de ploeg nu ook weer niet. Zeker niet gelet op het intensieve programma dat Oltmans samenstelde ter voorbereiding op het Europees kampioenschap, dat over anderhalve week in Leipzig begint: tien internationale (top)wedstrijden, uitgesmeerd over 22 dagen. Met zo'n overvolle agenda is een terugslag onvermijdelijk, en de door de wol geverfde Oltmans weet dat als geen ander.

Niet voor niets wenste de routinier onder de hockeycoaches geen conclusies te verbinden aan de toernooizege, afgelopen zondag, in Hamburg. Ook al werd olympisch kampioen Australië op de openingsdag met 3-1 opzij gezet. Maar, zo benadrukte Oltmans, het vertoonde spel in de Noord-Duitse stad was sterk voor verbetering vatbaar, en gisteren kon hij die woorden herhalen. ,,Het is allemaal nog te onevenwichtig.'' En: ,,We hebben moeite het spel te maken tegen mindere ploegen.''

Maar fouten maken mag in deze fase van de voorbereiding. En in het geval van Nederland moet het bijna. Een vlekkeloze voorbereiding heeft, zo leert de geschiedenis, nog nimmer geleid tot het beoogde succes bij een groot titeltoernooi. Oltmans zal diep in zijn hart dan ook maar wat blij zijn dat zijn selectie gisteren weer met beide benen op de grond werd gezet, en dat door toedoen van het modale en sterk gerenoveerde Engeland.

Hoe verraderlijk een feilloze aanloop kan zijn, weet een van Oltmans' voorgangers, Joost Bellaart. ,,Volle koker!'' luidde twee jaar geleden de opdracht waarmee de toenmalig bondscoach zijn ploeg het veld instuurde bij de strijd om de Champions Trophy in Amstelveen. Gedwee gaven de spelers gehoor aan die oproep. Om twee weken later, in de beslissende eindfase van het EK in Barcelona, vervolgens de rekening gepresenteerd te krijgen voor dat overmoedige plan van aanpak. Zowel fysiek als mentaal (interne strubbelingen) bleek de ploeg gesloopt.

In die valkuil zal de bedachtzame Oltmans niet stappen, en hetzelfde geldt voor zijn spelers, die een voor een beweren leergeld te hebben betaald. In dat licht bezien deed het geweeklaag van gisteren dan ook ongeloofwaardig aan. ,,Natuurlijk telt alleen het EK, alles op weg naar dat doel is pure bijzaak'', erkende Evers na enig aandringen. ,,Maar tegelijkertijd willen we hier voor eigen publiek laten zien dat we een stap hebben gemaakt, en dat is vanavond dus niet gebeurd. Integendeel zelfs.''

Maar laat niemand denken dat de Europese teams verstoppertje spelen in het Wagener-stadion, waarschuwde Maurits Hendriks. ,,Topsporters kunnen niet `met de handrem erop' spelen, topsporters willen altijd winnen, ook al is het `maar' een oefenpotje'', doceerde de bondscoach van Spanje, dat gisteren tegen Pakistan niet verder kwam dan een bloedeloze 0-0. Het enige wat de topteams in Amstelveen dezer dagen doen is het achterhouden van informatie.

En dus mocht bij Nederland de herintredende Taeke Taekema en niet diens stand-in Roderick Weusthof zich weer bezighouden met zijn specialiteit: de strafcorner. Ook al was na drie vruchteloze pogingen wel duidelijk dat hij zijn vizier (nog) niet op scherp had staan. Dat kan ook niet, want de 25-jarige verdediger kwam de afgelopen weken wegens een schouderblessure niet aan spelen toe.

Zat Taekema noodgedwongen langs de zijlijn, Hendriks gaf zijn Spaanse selectie, na de winst van de Champions Trophy (december), met opzet acht maanden vrijaf. Rust is een heilig begrip in de sport, weet de oud-doelman. ,,Die koppen moesten leeg; even geen hockey na een loodzwaar olympisch seizoen en een zo mogelijk nog intensiever 2006 dat ons te wachten staat.''

Voor Spanje geldt hetzelfde als voor Nederland bij het EK: een finaleplaats is een must. Dat betekent immers rechtstreekse plaatsing voor het WK, volgend jaar in Mönchengladbach. Overigens volstaat ook de derde plaats indien Duitsland, als gastland zeker van WK-deelname, de eindstrijd bereikt in de voormalige DDR-stad. Mislukt de opzet van Spanje en Nederland, dan wacht de verplichte omweg die loopt via China, waar in april twaalf landen strijden om de vijf resterende WK-plaatsen. ,,Een link want onvoorspelbaar toernooi, waar de mindere goden alles op alles zullen zetten om het de grote jongens lastig te maken'', vreest Hendriks, wiens agenda volgend jaar verder een trainingskamp in Australië (januari) vermeldt, plus de Champions Trophy (juli) en vrijwel zeker het WK (september).

    • Mark Hoogstad