Spaanse militairen gedood bij crash

In het westen van Afghanistan zijn vanochtend zeventien Spaanse militairen om het leven gekomen bij een helikopterongeluk. Volgens het Spaanse ministerie van Defensie stortte het toestel neer in de buurt van een basis ten zuiden van de stad Herat, die wordt gebruikt door Spaanse troepen in Afghanistan.

Een woordvoerder zei nog niet te weten wat de oorzaak was van het neerstorten. Ook zou vanochtend een tweede helikopter een noodlanding hebben moeten maken in de buurt. Daarbij is een onbekend aantal gewonden gevallen. Onlangs moest een Nederlandse legerhelikopter bij de zuidelijke stad Kandahar een noodlanding maken als gevolg van een zware zandstorm.

Het is het tweede grote ongeluk waarmee de Spaanse militairen die deelnemen aan de internationale vredesmacht ISAF in Afghanistan worden geconfronteerd. In mei 2003 verloren 62 soldaten het leven toen hun vliegtuig, gehuurd van een Oekraïense chartermaatschappij, op de terugreis naar Spanje neerstortte in het noordoosten van Turkije. Ook de 12 bemanningsleden kwamen om.

Afgelopen juni werd een Amerikaanse legerhelikopter door vijandelijk vuur neergehaald in het noordoosten van Afghanistan, vlakbij de grens met Pakistan. Daarbij kwamen 17 militairen om. Begin april verongelukte een Chinook helikopter tijdens een zandstorm in Ghazni. Daarbij werden 15 Amerikaanse soldaten en drie burgers gedood.

De internationale vredesmacht ISAF staat tegenwoordig onder leiding van de NAVO. Afgelopen juni nog besloot Spanje 500 extra soldaten naar Afghanistan te sturen met het oog op de parlementsverkiezingen in september. In totaal zijn er ongeveer 850 Spaanse militairen in Afghanistan. De troepen van ISAF zijn actief in en rond de hoofdstad Kabul, en zijn over het hele land verspreid aanwezig in zogeheten provinciale wederopbouwteams (PRT's). Ook Nederland leidt zo'n provinciaal team, in Pul-i-Komri, in het noorden van Afghanistan.