`Misschien zeggen ze: bedankt voor de moeite'

Aan het begin van de voetbalcompetitie kent telecombedrijf Versatel een nieuwe activiteit: het verzorgen van televisie. ,,We weten weinig van het gedrag van onze klanten.''

Nederland wordt dit weekeinde niet één (Talpa) maar zo'n twintig televisiekanalen rijker. Met de start van de voetbalcompetitie gisteren is het telecombedrijf Versatel zijn uitzendingen begonnen. De veelheid aan nieuwe kanalen van Versatel kent voorlopig nog een select publiek. Van de 20.000 aangemelde abonnees kan vanwege technische problemen slechts de helft daadwerkelijk de Nederlandse voetbalcompetitie op de voet volgen. De andere helft komt pas later deze maand aan de beurt.

Geschrokken van het aantal aanmeldingen is Versatel naar eigen zeggen niet. ,,Je moet het vergelijken met een nieuwe auto die je alleen nog maar in de folder hebt zien staan. Nergens rijdt die wagen nog, maar je moet er wel direct voor betalen'', zegt Gert Post, verantwoordelijk voor de consumententak.

Gisteren kon bestuursvoorzitter Raj Raithatha van Versatel in het nieuwe studiodecor in Hilversum nog eens uitleggen dat het streven voor dit seizoen op 100.000 betalende abonnees blijft. Sinds de overname door Tele2 weet Raithatha dat zijn activiteiten goed worden worden gevolgd door dit Zweedse belbedrijf. ,,Er zijn twee dingen mogelijk: of ze zeggen naar aanleiding van onze voetbalkanalen: leuk gedaan, maar bedankt voor de moeite. Of zij besluiten om dit te kopieren naar andere landen.''

Vanuit het Versatel-decor moet – in de woorden van producent Reinout Oerlemans – een voorschot worden gegeven op wat ,,televisie beleven in de toekomst'' wordt. Via het zogeheten hoofdkanaal wordt de kijker op de hoogte gehouden van het wel en wee op de voetbalvelden. ,,Eigenlijk het radioprogramma Langs de Lijn op televisie'', aldus Oerlemans. Via de resterende bijna twintig kanalen kunnen fans van een specifieke club (met elk een eigen kanaal) onafgebroken naar `hun' wedstrijd kijken.

Los van de al of niet vernieuwende inhoud van de televisieplannen van Oerlemans lijkt in elk geval duidelijk dat de digitale televisie zeker voor Nederlandse begrippen een voorschot op de toekomst biedt. Met de gebruikte technologie wordt het bijvoorbeeld mogelijk om bij een sportwedstrijd een vaste camera uit te kiezen of om één enkele speler te volgen. Voor kijkers van het Britse BSkyB overigens geen nieuw fenomeen.

Nog lang niet alle mogelijkheden worden nu al benut. Het later bekijken van een wedstrijd is al wel mogelijk, het kiezen voor een eigen camera bijvoorbeeld niet. ,,We leggen nu eerst een stevige basis voordat we met allerlei innovaties komen'', zegt Raithatha. ,,Het gaat er niet alleen om wat er nu al kan, maar ook of het allemaal goed beschikbaar komt. Vergeet niet dat we al een hele grote inspanning hebben moeten leveren om wat we nu hebben, in een paar maanden, van de grond te krijgen.'' De Britse topman weet ook dat de eerste klachten over de Versatel-activiteiten een feit zijn. Via een oproep op internet had de Consumentenbond nog voor de start van het voetbalseizoen 170 – meest negatieve – reacties. Om klanten (weer) gunstig te stemmen verspreidt Versatel, dat drie jaar lang steeds 30,5 miljoen euro betaalt voor de voetbalrechten, nu gratis een aantal films.

Volgens operationeel directeur Aad Beekhuis ging het de afgelopen maanden om vooral kleinere problemen. Inmiddels kan het netwerk van Versatel 60 tot 65 procent van de huishoudens in Nederland bereiken. Technisch gezien heeft een geleidelijke start zijn voorkeur. ,,Commercieel gezien zou je nu bij wijze van spreken wel 100.000 abonnees willen hebben, maar omdat het allemaal zo nieuw is wat wij doen, weten we nog weinig van het gedrag van onze klanten. Stel dat ze allemaal op hetzelfde moment dezelfde film of voetbalwedstrijd willen bekijken, dan kan dat problemen opleveren als we daardoor worden verrast.'' Over drie jaar wil Versatel een half miljoen betalende abonnees (bijna 40 euro inclusief toegang tot internet) hebben.

Ondanks de abonnementskosten zullen de voetbalbeelden niet zonder reclame zijn. ,,We zullen voorzichtig zijn met commercials'', verklaarde Raithatha, ,, maar aan het eind van de dag moeten we toch geld verdienen. Wij zijn een commercieel bedrijf.'' In elk geval worden tijdens wedstrijden (wel in de rust) geen commercials uitgezonden.

Volgens Beekhuis is het belangrijkste dat Versatel via het voetbal toegang tot de klanten krijgt. ,,Vanaf mijn bureau kan ik bij wijze van spreken bij elke abonnee bekijken welke kanalen worden bekeken. Natuurlijk houden we rekening met allerlei privacy-regels, maar het geeft wel aan hoeveel mogelijkheden er voor ons zijn. Bijvoorbeeld op het gebied van marketing''. Via een goedkeuring van de algemene voorwaarden geeft de Versatel-klant overigens groen licht voor het `meekijken'.

De innovaties door digitale netwerken zullen volgens Beekhuis niet ophouden bij telefonie, films en een bijna eindeloos aantal televisiekanalen – alle via hetzelfde draadje. ,,Nu al is het mogelijk om via een camera op de televisie in contact te komen met de kijker. Als toepassing zag ik onlangs dat een arts via de televisie advies gaf aan een oudere. Met dergelijke technieken doen wij nu al ervaring op.''

Rectificatie / Gerectificeerd

In het fotobijschrift bij het artikel `Misschien zeggen ze: bedankt voor de moeite' (13 augustus, pagina 15), staat dat op de foto de twee presentatoren van het sportprogramma van Versatel staan. Alleen Vincent Schildkamp (rechts) is presentator, links op de foto staat producent Reinout Oerlemans. De foto is niet genomen tijdens de eerste uitzending van Versatel, maar tijdens de perspresentatie.