De Australische 'bush' wil ook kunnen bellen

De Australische staat wil zijn meerderheidsbelang in telefoonbedrijf Telstra verzilveren. Daar gaat veel discussie aan vooraf.

De conservatieve regering van premier John Howard wil de privatisering van Australië's grootste telecommunicatiebedrijf Telstra vervolmaken. Het belang van 51,8 procent dat de staat nog in handen heeft wil Howard te gelde maken om ruimte te scheppen voor extra uitgaven op sociaal-economisch terrein. Voor zijn plannen krijgt Howard alleen steun als Telstra zijn dienstverlening op het dunbevolkte platteland verbetert. Voor de kosten daarvan zal Telstra grotendeels zelf opdraaien, zo werd de kersverse Amerikaanse topman Sol Trujillo gisteren duidelijk. Hij was ontboden voor een persoonlijk gesprek met de minister-president.

Telstra is nog voor 51,8 procent in overheidshanden. Dat vertegenwoordigt een waarde van zo'n dertig miljard Australische dollar (18,7 miljard euro). Ter vergelijking: KPN is in zijn geheel 17,2 miljard euro waard - de overheid heeft daarin een belang van 15 procent.

Howards Liberale Partij heeft sinds kort samen met de Nationale Partij de meerderheid in zowel het Lagerhuis als de Senaat. De achterban van de 'Nationalen' komt vooral van buiten de grote steden van het land. Door de politieke meerderheid kan de minister-president eindelijk werk maken van zijn lang gekoesterde privatiseringswens. Maar de coalitiepartner gaat daarmee alleen akkoord als Telstra een miljardeninvestering op het platteland garandeert. En Telstra's topman Trujillo gaat daar niet automatisch op in.

De man die sinds 1 juli de hoogste baas is van Telstra klaagde onlangs steen en been over de overregulering van de telecommunicatie in Australië. ,,Zulke regels behoren tot de vorige eeuw'', vond hij. Die regels beschermen vooral de dienstverlening in de bush, de rurale streken buiten de grote steden. Het is Trujillo nu duidelijk, na zijn gesprek met de premier, dat de kwaliteit van de telecommunicatiediensten (zowel telefonie als internet) in het dunbevolkte Australische platteland voor de conservatieve regeringscoalitie een halszaak is.

Howards partijgenoot en communicatieminister Helen Coonan verklaarde onlangs dat het platteland ,,niet zal worden overgelaten aan de genade van ongereguleerde beloften en mooie sentimenten''. Omdat de overheid de aanleg van Telstra's infrastructuur op het platteland deels heeft gefinancierd is het niet meer dan redelijk dat de dienstverlening daar enige bescherming geniet, vindt Howards regering.

Het gesteggel tussen Trujillo en Howard heeft negatieve gevolgen voor de financiële markten. ,,Internationale investeerders willen stabiliteit'', analyseert een financieel journalist van radiozender ABC. ,,Door de ruzie zal het vertrouwen in Telstra onder beleggers niet toenemen. Daardoor staat de koers van Telstra onder druk. Daar heeft niemand baat bij.''

Toch zal ook Trujillo met enige tevredenheid op de ontmoeting in Canberra terugzien. Aan nieuwe technologische investeringen op het platteland zal ook de overheid meebetalen, werd gisteren duidelijk. Volgens speculaties in de Australische media heeft de regering twee miljard Australische dollar toegezegd. Op deze berichten wilde Trujillo niet reageren.

Gisteren maakte Telstra de cijfers bekend van het gebroken boekjaar 2004/2005. Het boekte een recordwinst van 4.45 miljard Australische dollar (2,8 miljard euro), 8 procent meer dan het voorgaande jaar en ook meer dan analisten hadden verwacht. Toch daalde de koers met vijf procent, omdat analisten vrezen dat omzet en winst onder druk komen te staan door toenemende concurrentie. Ook in Australië zijn buitenlandse telecombedrijven als Vodafone actief. De omzet van Telstra steeg naar 21,5 miljard dollar.

    • Hans van Kregten