Staking British Airways dupeert 70.000 reizigers

Op vliegveld Heathrow in Londen, de grootste Europese luchthaven, heeft een wilde staking onder zo'n 1.000 bagageafhandelaars, vliegtuigbeladers, buschauffeurs en andere werknemers van het Britse luchtvaartbedrijf British Airways (BA) ertoe geleid dat wereldwijd circa 70.000 reizigers zijn gestrand. De stakers verklaren zich solidair met ontslagen werknemers bij het cateringbedrijf van BA, Gate Gourmet. De actie duurt zeker tot vanavond zeven uur.

BA was als gevolg van de staking van zijn personeel gedwongen een groot aantal vluchten te schrappen. BA heeft passagiers opgeroepen om niet naar Heathrow te komen en contact op te nemen met de luchtvaartmaatschappij of hun reisbureau. Ze kunnen hun reis omboeken of hun ticket laten vergoeden. Het gaat om binnenlandse vluchten en vluchten met bestemming Europa, de Verenigde Staten, Zuidoost-Azië, Australië en Zuid-Afrika. Onder de gedupeerden zijn vooral zakenlieden en vakantiegangers. Ook genodigden voor de begrafenis van de voormalige Britse minister van Buitenlandse Zaken Robin Cook, morgen in Edinburg, zijn waarschijnlijk niet op tijd voor de plechtigheid.

Op Heathrow zijn circa 20.000 reizigers gestrand. Die worden naar huis gestuurd of krijgen een hotelkamer aangeboden, hoewel veel hotels in de omgeving overvol zitten. In de nacht van donderdag op vrijdag sliepen honderden gestrande passagiers noodgedwongen in de hal van het vliegveld. Anderen moesten de nacht buiten doorbrengen, omdat uit angst voor een overvol vliegveld de deuren werden gesloten.

De chaos op het vliegveld is het gevolg van de staking van BA-personeel dat zich solidair toont met ontslagen personeel van cateringbedrijf Gate Gourmet. Deze cateraar ontsloeg eerder deze week circa 800 mensen bij een reorganisatie. Spoedoverleg dat gisteravond tussen Gate Gourmet en de vakbonden werd gevoerd, mislukte. De cateraar weigerde de ontslagen werknemers weer in dienst te nemen.

Hoe groot de schade voor British Airways bedraagt is nog onduidelijk. Topman Rod Eddington van BA kan weinig invloed uitoefenen op Gate Gourmet. De voormalige cateraar van de inmiddels failliete Zwitserse luchtvaartmaatschappij Swissair is overgenomen door een Amerikaanse investeringsmaatschappij die klinkende winstcijfers van het bevoorradingsbedrijf eist. De vakbonden hebben al aangekondigd dat BA het onheil zelf over zich heeft afgeroepen aangezien de Britse luchtvaartmaatschappij haar toeleveranciers als Gate Gourmet zou uitknijpen.

Eddingtons opvolger, de van de Ierse luchtvaartmaatschappij Aer Lingus afkomstige Willie Walsh, wil met British Airways naar een winstmarge van 10 procent op het geïnvesteerde vermogen. Hetgeen volgens analisten met een hoge kerosineprijs, stijgende kosten voor het leasen van vliegtuigen en snelgroeiende veiligheidskosten (door terrorismedreiging) moeilijk lijkt. BA heeft het afgelopen jaar de ene bezuinigingsronde na de andere uitgevoerd. Ook cateringbedrijf Gate Gourmet is niet buiten schot gebleven. In het afgelopen kwartaal daalde de winst van BA naar 9 miljoen pond (13,1 miljoen euro) op een omzet van 1,89 miljard pond.

Maar ook als er vanavond een einde komt aan de staking zullen passagiers ,,zeker nog enkele dagen'' last hebben van annuleringen, meldde de directeur van Heathrow, Mick Temple, vanochtend. Ongeveer honderd vliegtuigen en duizend piloten en cabinemedewerkers van British Airways bevinden zich door de stakingsactie op verkeerde plaatsen in de wereld.