Alibaba is een risico

In het sprookje achterhaalt Ali Baba het wachtwoord waarmee hij de grot kan openen waarin de rovers hun rijkdom hebben opgeslagen. Yahoo hoopt met zijn jongste deal een soortgelijke schat te hebben aangeboord. Het Amerikaanse internetconcern heeft ermee ingestemd meer dan 1 miljard dollar (802 miljoen euro) te betalen voor een minderheidsbelang in Alibaba.com, een Chinees bedrijf dat internetveilingen organiseert.

Voor Yahoo is dit een gok met een torenhoge inzet. De transactie waardeert Alibaba op 2,6 miljard dollar, wat neerkomt op een duizelingwekkend niveau van 38 maal de omzet van 2004 van 68 miljoen dollar. Maar ervan uitgaande dat Alibaba de komende twee jaar zijn omzet kan verdubbelen, zoals vorig jaar, kunnen de inkomsten in 2006 272 miljoen dollar bedragen. Als het concern net zulke hoge winstmarges verwezenlijkt als Ebay, bereikt het een operationele winst van 90 miljoen dollar. In dat geval zou Yahoo ongeveer 29 maal de operationele winst over 2006 betalen, wat nog steeds zeer royaal is.

Uiteraard gokt Yahoo erop dat de snelle groei in China veel langer duurt dan twee jaar. Er zijn misschien zo'n honderd miljoen Chinese internetgebruikers, en het aantal stijgt naar schatting jaarlijks met 25 procent. Ook al moet je dergelijke cijfers met een korrel zout nemen, de markt is duidelijk enorm en groeit snel. Het is – in termen van gebruikers – al de op één na grootste markt ter wereld, maar de Chinese armoede zorgt ervoor dat hij achterblijft als het om de inkomsten gaat.

De risico's van investeringen in China gaan echter verder dan eenvoudige financiële groeimodellen. Chinese mediarestricties dwingen westerse concerns tot het aangaan van joint ventures met Chinese bedrijven. Yahoo zal geen enkele zeggenschap kunnen ontlenen aan zijn investering, want het controleert slechts 35 procent van de stemmen. Dat vereist een hoop vertrouwen in een land dat gebukt gaat onder corruptie. Bovendien zijn joint ventures zelden succesvol. Yahoo heeft verscheidene pogingen gedaan sinds het in 1999 de Chinese markt betrad. Het is een teken aan de wand dat het concern Alibaba nu de volledige zeggenschap geeft over zijn bestaande activiteiten in China.

Hoe dan ook, Yahoo moet hopen dat het niet onbedoeld de rol krijgt toebedeeld van Ali Baba's broer Kasim, die de grot binnenging met beloften van onmetelijke rijkdom, om uiteindelijk door de rovers te worden vermoord.

Onder redactie van Hugo Dixon. Voor meer commentaar: zie www.breakingviews.com. Vertaling Menno Grootveld.