Luchtvervuiling verlamt Kuala Lumpur

Maleisië heeft vanmorgen in de omgeving van de hoofdstad Kuala Lumpur de noodtoestand afgekondigd wegens de ernstige luchtvervuiling. Scholen in het gebied blijven voorlopig gesloten. Port Klang, de grootste haven van het land, en een vliegveld bij de hoofdstad konden enige tijd niet worden gebruikt. Het zicht in het gebied was soms minder dan 200 meter.

De vervuiling is het gevolg van bosbranden op het naburige Indonesische eiland Sumatra. De rook wordt met de zuidwestelijke moesson richting Maleisië geblazen. Sinds 1997 is de situatie niet zo ernstig geweest. In dat jaar verduisteren de rook van bosbranden in Indonesië de lucht in grote delen van Zuidoost-Azië. De rook vormt een ernstige bedreiging van de volksgezondheid. Toeristen beklagen zich over de vervuiling en worden gedwongen in hun hotel te blijven.

Mondkapjes zijn bijna niet meer te krijgen in het getroffen gebied. Veel vrouwen beschermen zich met islamitische hoofddoeken tegen de vieze lucht. Fatimah Talib, eigenares van een theehuisje bij de haven, klaagt dat de rook haar klanten kost. ,,De autoriteiten zouden wat moeten doen. Dit gebeurt nu elk jaar. Ik heb veel minder klanten want de mensen blijven thuis. Veel schepen zijn een paar dagen vertraagd.'' Haryati Abu, die met de fiets op weg is naar zijn werk, klaagt over hoofdpijn. ,,Het is ook heel gevaarlijk omdat ik de auto's niet zie'', zegt hij, ,,en de automobilisten mij niet kunnen zien.''

Twee Maleisische ministers zijn inmiddels naar Medan op Sumatra vertrokken voor besprekingen met de Indonesische autoriteiten. Ze zullen hulp aanbieden bij de bestrijding van de bosbranden. De branden worden elk jaar in het droge seizoen aangestoken door boeren die op die manier nieuwe, vruchtbare landbouwgrond ontginnen.

De branden woeden in grote delen van Sumatra en er zijn slechts zeventig brandweerlieden beschikbaar, aldus Hujito Susiswo, hoofd van een milieukantoor in Rokan Hilir. Op de vraag waarom de overheid geen maatregelen neemt tegen degenen die de branden aansteken, zegt Susiswo: ,,Dat is de manier waarop mensen hier nu al eeuwenlang landbouw bedrijven. Het is erg moeilijk daar een einde aan te maken.''

Volgens milieudeskundigen vormen niet zozeer de activiteiten van kleine boeren het probleem, maar vooral grote plantages en andere ondernemingen die in het gebied actief zijn.