Suez blij met huwelijk

Het aanbod van Suez om de minderheidsaandeelhouders van Electrabel uit te kopen voor 11,2 miljard euro lijkt een eind te maken aan een meer dan tien jaar oude geschiedenis. Het Franse nutsbedrijf had in mei dit jaar nog gezegd tevreden te zijn met een controlerend belang van 50,1 procent in zijn Belgische branchegenoot. Maar het risico dat Electrabel Suez toch zou kunnen ontglippen, gaf de doorslag. De aandelenkoers van Electrabel is het afgelopen jaar met 53 procent gestegen. Als de koers zou blijven stijgen, was het voor Suez misschien moeilijk geworden een uitkoopoperatie te rechtvaardigen. Suez zal waarschijnlijk geen spijt hebben van het gedwongen huwelijk.

Het concern zegt na drie jaar 350 miljoen euro aan operationele en financiële synergievoordelen te zullen oogsten. Die synergieën vertegenwoordigen een reële waarde van 2 miljard euro, maar de premie die Suez betaalt bedraagt slechts zo'n 500 miljoen euro. Ervan uitgaande dat de markt Electrabel adequaat heeft gewaardeerd en dat de synergievoordelen worden verwezenlijkt, kan de transactie dus zo'n 1,5 miljard euro aan waarde scheppen. Dit kan de reden zijn dat de koers van Suez nadat het nieuws bekend werd met ruim 6 procent steeg. Het enige probleem is dat Suez beweert niet van plan te zijn de minderheidsaandeelhouders weg te jagen, zodat het bedrag aan werkelijk te verwezenlijken synergieën ten dele afhangt van de vraag hoeveel minderheidsaandeelhouders het bod van Suez accepteren.

Bovendien is de markt nooit dol geweest op de bedrijfsstructuur van Suez. Electrabel nam de helft van Suez' marktwaarde voor zijn rekening, maar de Fransen hadden nooit volledige toegang tot Electrabels kasstroom. De uiteindelijke eliminatie van deze irrationele structuur zou de korting van 15 procent ten opzichte van de koers van Suez' concurrenten wel eens grotendeels ongedaan kunnen maken. Er kunnen nog politieke repercussies volgen als de Fransen de volledige zeggenschap krijgen over een van België's spaarzame industriële parels. Maar Suez heeft zijn best gedaan om deze druk weg te nemen door de Belgen een paar kluiven toe te werpen. De nieuwe combinatie zal zowel in Frankrijk als in België worden gehuisvest. Bovendien zal de stroomopwekking blijven plaatsvinden onder de naam Electrabel. Maar deze concessies lijken cosmetisch, omdat Parijs voortaan de koers van het concern zal uitstippelen.

Onder redactie van Hugo Dixon. Voor meer commentaar: zie www.breakingviews.com. Vertaling Menno Grootveld.