Simon Vroemen `slechts' vijfde na mooie race

Steepleloper Simon Vroemen had gisteren lange tijd zicht op een medaille. Pas in de slotronde werd de Drent door vier atleten voorbijgestreefd.

De frustratie blijft, maar Simon Vroemen berust nooit. Tot zijn laatste stap op de atletiekbaan zal de steepleloper blijven geloven dat zijn Keniaanse tegenstanders te verslaan zijn. Sterker nog, hij leverde gisteren bij de wereldkampioenschappen in Helsinki het overtuigende bewijs door Paul Kipsiele Koech, de winnaar van de bronzen medaille bij de Olympische Spelen van Athene, te passeren. Helaas voor Vroemen bleven twee andere Kenianen, een Marokkaan en een tot Qatarees genaturaliseerde Keniaan hem voor. De Drent had een uitzonderlijk goede race gelopen, maar werd `slechts' vijfde. Eervol, dat zeker, maar zuur bleef het.

In een flits dacht Vroemen in de voorlaatste ronde van de 3.000 meter steeplechase aan een medaille. Voor een loper als hij, met het vermogen snelle slotronden te lopen, verliep de wedstrijd volgens een ideaal scenario: op een langzaam begin volgde een snel slot. Maar toen Said Saaeed Shaheen uit Qatar bij het ingaan van de laatste ronde versnelde, volgden de Keniaanse nummers één en twee van de Spelen in Athene, Ezekiel Kemboi en Brimin Kipruto, evenals de Marokkaan Brahim Boulami, waar Vroemen moest passen.

Toen na afloop de eerste emoties over de gemiste kans waren gezakt en het realisme terugkeerde, gaf Vroemen toe dat hij de energie voor zo'n laatste versnelling miste. Wat resteerde was het goede gevoel de beste niet-Afrikaan te zijn. En dat biedt volgens Vroemen perspectief voor de Europese kampioenschappen, volgend jaar in de Zweedse stad Gotenburg. ,,In deze vorm kan ik Europees kampioen worden. Het verbaast me overigens dat ik zo makkelijk loop. Tijdens de wedstrijd voelde ik me zó sterk, dat ik lange tijd het gevoel had met die Kenianen mee te kunnen. Maar zo'n laatste explosie, die mis ik dan, daar moet ik realistisch in zijn. Maar het is wel een bewijs dat mijn persoonlijke aanpak om het lichaam met minder trainingen meer rust te gunnen, vooralsnog de juiste is.''

De wereldtitel werd veroverd door Shaheen, die met een verbeten eindsprint zijn voormalige landgenoot Kemboi voorbleef. Boulami leek derde te worden, tot hij letterlijk op de finishlijn werd gepasseerd door Kipruto, die een wanhoopssprint met een bronzen medaille beloond zag.

Die tactiek had de ergernis gewekt van Michel Boeting, de atletenmanager die bij het bureau van Jos Hermens de Kenianen onder zijn hoede heeft. Boeting: ,,Het maakt niet uit in welke tempo de race verloopt, maar Kipruto laat in de slotfase altijd een gat vallen. We vertellen hem voortdurend dat hij dat niet moet doen, maar vooralsnog zonder succes.''

Dat Boulami door Kipruto van een medaille werd afgehouden, vond Vroemen overigens niet erg. De Marokkaanse oud-wereldrecordhouder heeft een straf van twee jaar uitgezeten, omdat hij in 2002 na zijn wereldrecordrace in Zürich was betrapt op het eiwithormoon epo. Boulami miste als gevolg daarvan vorig jaar de Olympische Spelen in Athene, maar maakte gisteravond in Helsinki zijn rentree bij de wereldkampioenschappen.

Vroemen: ,,Ik betreur het niet dat Boulami buiten de prijzen is gevallen. Ik respecteerde hem ooit, omdat hij het bewijs leverde dat Kenianen te kloppen zijn. Maar zijn dopingzaak was een klap voor me. Anderzijds wil ik er nu niet meer moeilijk over doen, omdat Boulami zijn straf heeft gehad.''

Het gemak waarmee Vroemen gisteravond liep, verbaasde hem ook omdat de barre weersomstandigheden voor anderhalf uur uitstel hadden gezorgd. De wedstrijd voltrok zich tegen de achtergrond van een donker wolkendek in een surrealistische sfeer. ,,Het was moeilijk om geconcentreerd te blijven'', vertelde Vroemen. ,,Ik ben maar een tijdje in de spelerstunnel op de grond gaan liggen.''

De Nederlander had niet de indruk dat het uitstel tot een afgenomen dominantie van de Kenianen had geleid. ,,Nee, dat heeft eerder met hun tactiek te maken. Kenianen lopen voor zichzelf, die zijn niet bereid hun kansen voor een landgenoot op te offeren. Zouden ze dat wel doen, dan zouden de verschillen waarschijnlijk groter zijn.'' Mede daarom is hij trots op zijn prestaties. ,,Tweede bij de EK van 2002, zevende bij de WK in 2003, zesde bij de Olympische Spelen van 2004 en nu vijfde bij de WK. Maar ja, geen medaille. Dat moet volgend jaar veranderen.''