Secondenspel in de lage wielerlanden

Na ruim 1.200 kilometer koersen draait het nog altijd om seconden in de Ronde van de Benelux. Ook in de voorlaatste etappe was er een massasprint, die Stefan van Dijk won.

De Ronde van de Benelux blijft tot het einde spannend. Dat is het positieve. In de tijdrit van ruim 26 kilometer die vandaag als slotetappe wordt verreden draait het om seconden. Maar liefst veertien renners staan in het algemeen klassement op minder dan één minuut van rodetruidrager Rik Verbrugghe.

Maar het secondenspel kan ook minder positief worden uitgelegd. Ondanks een uitgebreide versie van de Amstel Goldrace (op zaterdag) en een variant op de zware klassieker Luik-Bastenaken-Luik (zondag) vormt de uitslag van de proloog nog altijd de basis van het algemeen klassement. En die werd nogal beïnvloed door de regen halverwege de openingsrit.

,,De kleine verschillen hebben mij ook verrast'', zegt de Nederlandse rondedirecteur Henk van Mulukom na de voorlaatste etappe. Dat de regen in de proloog nog steeds van belang is – Verbrugghe startte vroeg die dag – kan volgens hem moeilijk de organisatie worden verweten. ,,Iedereen wist de avond ervoor al dat er regen zou komen. Dus hadden de ploegleiders hun favorieten beter moeten verdelen en niet hun twee beste tijdrijders aan het eind moeten laten rijden.'' Of zijn opmerking vooral Rabobank betreft – Erik en Thomas Dekker reden in de regen – laat hij in het midden. ,,Ik bedoel alle ploegleiders.''

Van Mulukom kijkt met gemengde gevoelens terug op de eerste Ronde van de Benelux, die een direct gevolg is van de nieuwe ProTourcompetitie. Binnen die `eredivisie' van het wielrennen was geen plaats meer voor een aparte Ronde van Nederland en van België. ,,Positief vind ik de grote belangstelling, zowel op straat als voor de televisie. Afgelopen zondag keken alleen al in Nederland 970.000 mensen naar de koninginnerit.''

Daarmee snijdt de ervaren wedstrijdorganisator – als amateur organiseerde hij al in 1959 zijn eerste wedstrijd – direct de minder positieve kant aan van deze ronde. Toen het peloton zondag de verkeerde kant opreed, duurde het minutenlang voordat de problemen waren opgelost. En dus zagen bijna een miljoen mensen een politieagent die de koplopers moest tegenhouden, en woedende renners en ploegleiders. ,,Ik zag het ook op televisie, bij de aankomst. Ik kon niemand bereiken in de koers en heb toen mijn vrouw thuis maar gebeld om te vragen wat er aan de hand was'', zegt Van Mulukom die volgend jaar koersdirecteur is. Deze aflevering had zijn Belgische mededirecteur Rob Discart de leiding in de koers.

De samenwerking is goed zegt Van Mulukom, maar natuurlijk hadden beide landen liever hun eigen ronde behouden. ,,En door het late besluit van ProTour hadden we heel weinig voorbereidingstijd. Ik vind dat we het allemaal snel en goed geregeld hebben. Ja, veel renners hebben kritiek op de vele rotondes in Nederland, maar daar kunnen we als organisatie weinig aan doen.''

De rotondes of zelfs de heuvels verhinderden niet dat de meeste etappes op een massasprint uitliepen. Net als gisteren in het Belgische Hoogstraten. In het grensgebied met Nederland wonen veel renners, zoals de actieve Servais Knaven, die graag een thuiswedstrijd zouden willen winnen. Het werd echter Stefan van Dijk die zijn landgenoot Max van Heeswijk (al twee sprintzeges op zak) overtuigend wist te verslaan. ,,Ik zat er de afgelopen dagen steeds dichtbij, maar ik moet in de finale wat brutaler worden'', aldus de 29-jarige Van Dijk die deel uitmaakt van de kleine wielerploeg Mr. Bookmaker. ,,Soms had ik het idee de snelste te zijn in de sprint, maar als je te ver van achteruit komt, eindig je nog als vijfde.''

Mede door zijn overwinning hoopt Van Dijk op een plaats in de Nederlandse selectie die over zes weken aan het WK op de weg in Madrid meedoet. ,,En dan ben ik zeker bereid om Van Heeswijk te steunen.''

Gezien het relatief vlakke parcours in en rond de Spaanse hoofdstad wordt Van Heeswijk als kandidaat voor de regenboogtrui gezien. Ondanks zijn twee overwinningen speelt de sprinter in dienst van het Amerikaanse Discovery geen rol in het algemeen klassement. Naast klassementsleider Rik Verbrugghe lijken Erik Dekker (13 seconden), de Deen Michael Blaudzun (15), Thomas Dekker (26) en Bobby Julich (37) nog wel kans op de eindoverwinning te maken.

,,Ik schat mijn kans op de overwinning op vijftig procent'', aldus Verbrugghe die gisteren zelfverzekerd naar de afsluitende tijdrit in Etten-Leur van 26 kilometer vooruitblikte. ,,Ik ga ervan uit dat de dertien seconden voorsprong op Erik Dekker toereikend zijn. En Julich is een goede tijdrijder, maar 37 seconden zijn wel veel.''

Als Verburgghe de erkende tijdrijders op afstand weet te houden, mag hij volgend jaar in de rode trui in Den Helder starten. ,,Daar vindt de proloog dan plaats'', keek organisator Van Mulukom gisteren vooruit. ,,En zeker is dat we tijdens de eerste etappe over de Afsluitdijk laten lopen. Daar hebben we jaren geen toestemming voor gekregen, maar nu is het toch gelukt.''