Finse plattelander met speer en lange rug

Tero Pitkämäki (22) is als speerwerper internationaal doorgebroken na twee worpen over de negentig meter, en een held in Finland. Met dank aan zijn `lange rug'.

Finnen houden van speerwerpen, zoals Nederlanders van schaatsen. Dus adoreren Finnen goede speerwerpers, gelijk Nederlanders hun schaatsers op een voetstuk plaatsen. Er heerst tegenwoordig ook een koortsige sfeer in Finland, omdat een jonge vent de speer dit jaar al twee keer over de magische grens van negentig meter heeft gegooid. De nieuwe held komt van het Finse platteland, is 22 jaar, breekt vele vrouwenharten en heet Tero Pitkämäki. Hij is vanavond bij de wereldkampioenschappen atletiek dé Finse hoop. Er wordt een extatische avond verwacht in het Olympisch Stadion van Helsinki.

Op Pitkämäki lijkt de opwinding rond zijn persoon amper uitwerking te hebben. Hij oogt koel tijdens een persconferentie en wekt de indruk een evenwichtig mens te zijn. Hij wordt niet warm of koud van de grote belangstelling, en staat iedere verslaggever rustig te woord. Als die houding exemplarisch voor hem is, kan het niet anders of Pitkämäki gaat zijn faam tot ver over de Finse grenzen uitbreiden.

Hoewel Pitkämäki in eigen land te boek stond als een talent, komt zijn doorbraak vroeger dan verwacht. Hij is nog erg jong voor een discipline, die veel kracht vergt. Natuurlijk had hij als enige Fin in de olympische finale van vorig jaar zijn naam gevestigd, maar met twee worpen over de 90 meter (91.53 en 90.54) bereikte Pitkämäki dit jaar het hoge niveau waarop zich tot voor kort alleen de Noorse olympisch kampioen Andreas Thorkildsen en de Rus Sergei Makarov begaven. Maar Pitkämäki heeft ze dit jaar al divers keren verslagen.

Al vroeg was Pitkämäki gegrepen door de speer, die hij in zijn jeugd zelf uit hout sneed in de bossen rond zijn woonplaats Ilmajoki, in het westen van Finland. Maar zijn eerste voorkeur had speerwerpen niet; liever zou Pitkämäki langlaufer zijn geworden. Maar rond zijn zestiende stelde hij vast meer aanleg voor speerwerpen te hebben. ,,Ik heb speerwerpen altijd cool gevonden en was vooral geïmponeerd door de Tsjech Jan Zelezny. Mooi dat ik nog tegen hem gooi en hij altijd bereid is me adviezen te geven. Ja, ik heb de indruk dat hij me als zijn opvolger ziet, want hij laat zich altijd positief over mij uit.''

Zijn aanleg voor speerwerpen schrijft Pitkämäki toe aan zijn bouw. ,,Ik heb een 'lange rug', wat betekent dat ik een grote reikwijdte heb. Die lange reach geldt als een aanzienlijk voordeel. Daarnaast ben ik vrij snel en heb ik, wat de speerwerpers een `goede hand' noemen. Verder is het een kwestie van koel blijven. Ik ben nooit uitgesproken nerveus tijdens een wedstrijd; ik blijf altijd rustig.''

Inmiddels is Pitkämäki zo populair dat hij nauwelijks over straat kan en de sponsors voor het uitzoeken heeft. Zijn manager Tero Heiska laat evenwel weten, dat Pitkämäki selectief in zijn keuze zal zijn. Heiska: ,,We willen een paar goede sponsors. En we zullen de contacten gedetailleerd opstellen, omdat Pitkämäki zijn privé-leven wil beschermen. Maar op welk financieel niveau ik hem moet inschatten? Ik heb eerlijk gezegd geen flauw idee. Nee, ik verwacht niet dat hij straks qua verdiensten beroemde Finse voetballers als Jari Litmanen en Sammi Hyypia voorbij zal streven, daarvoor lijkt me atletiek niet populair genoeg.''

Pitkämäki maakt zich niet druk om contracten. Eerst nog een jaar studeren om zijn opleiding elektrotechniek af te maken om daarna fulltime te gaan speerwerpen, dat scenario heeft hij in zijn hoofd. En tussendoor wil hij `leuke dingen' doen, zoals marathons lopen. Vorig jaar oktober debuteerde Pitkämäki met een tijd van vierenhalf uur. Hij ziet die bezigheid allerminst als beletsel, maar vooral als ondersteuning voor het speerwerpen. ,,Het houdt mijn armen en benen in conditie. Daarom blijf ik ook langlaufen. En de praktijk bewijst dat ik er goed aan doe, want ik ben weinig geblesseerd.''