Saoedische koning laat dissidenten vrij

Koning Abdullah, vorige week aangetreden in Saoedi-Arabië, heeft de vrijlating bevolen van vijf dissidenten. Onder hen zijn drie mannen die eerder dit jaar tot langdurige gevangenisstraffen waren veroordeeld omdat ze hadden gepleit voor inperking van de macht van het koningshuis. Met zijn besluit heeft de nieuwe koning volgens sommige waarnemers zijn visitekaartje afgegeven als hervormer.

De veroordeling van de academici en schrijvers Ali al-Dumaini, Abdullah al-Hamed en Matruk al-Faleh tot respectievelijk 9, 7 en 6 jaar cel ontlokte in mei kritiek van Washington en van mensenrechtenorganisaties. Ze werden bestraft omdat ze hadden gepleit voor invoering van de constitutionele monarchie, en omdat ze in ,,westerse terminologie'' hadden aangedrongen op politieke hervormingen in Saoedi-Arabië. Afgelopen maand nog werden hun vonnissen bekrachtigd.

De twee andere vrijgekomen gevangenen zijn hun advocaat Abdul-Rahman al-Lahem, tegen wie het proces nog liep, en de hoogleraar Saeed bin Mubarak al-Zaeer. Hij werd vorig jaar april opgepakt en tot vijf jaar cel veroordeeld omdat hij op de Arabische nieuwszender Al-Jazira de aanvallen van Al-Qaeda op westerse doelen had vergeleken met onder andere de Amerikaanse aanvallen op Irak.

Een zegsman van een onafhankelijke Saoedische mensenrechtenorganisatie sprak over ,,een dappere stap'' van de koning, en ,,hopelijk'' niet de laatste. Volgens hem stuurden mensen elkaar opgetogen boodschappen via mobiele telefoontjes nadat het nieuws op de staatstelevisie was voorgelezen.