Shuttle keert later terug

De space shuttle Discovery moet nog een etmaal langer in de ruimte blijven. De beoogde landing van het ruimteveer is vanochtend twee keer uitgesteld omdat wolken boven Kennedy Space Center in Florida het zicht enigszins belemmerden. Het uitstel is een nieuwe tegenslag voor de NASA, die voor het eerst sinds de ramp met de Columbia op 1 februari 2003 een spaceshuttle-missie probeert te volbrengen.

De eerstvolgende mogelijkheid voor een landing is morgenochtend iets na elf uur Nederlandse tijd op het Kennedy Space Center. Als de weersomstandigheden ongunstig blijven kan de missieleiding de landing in Florida met nog eens anderhalf uur uitstellen of uitwijken naar landingsplaatsen in Californië (Edwards Air Force base) of, als uiterste optie, Nieuw-Mexico (White Sands).

De NASA heeft vorige week besloten zijn shuttle-programma op te schorten, omdat tijdens de lancering van de Discovery op 26 juli brokken isolatieschuim losbraken. De grootste was iets kleiner dan het brokstuk dat in 2003 zorgde voor de beschadiging die de Columbia bij zijn landing fataal werd. Het grote brokstuk raakte de shuttle dit keer niet. Niettemin is duidelijk dat de NASA er niet in is geslaagd het probleem met het isolatieschuim op te lossen, ondanks een investering van een miljard dollar. Afgelopen woensdag voerde een astronaut een noodreparatie aan de shuttle uit. Hij verwijderde twee stukjes losgeraakt isolatiemateriaal die tijdens de landing voor problemen hadden kunnen zorgen.