Bemanning van Russische mini-onderzeeër gered

De zeven bemanningsleden van een Russische mini-onderzeeër, die donderdag op de bodem van de Grote Oceaan verstrikt raakte in visnetten en kabels, is gisterochtend gered. De netten en kabels werden losgeknipt door een onbemande, van afstand gestuurde Britse onderwaterrobot, een Scorpio. Op dat moment hadden de zeven Russen nog voor acht uur zuurstof.

De reddingsoperatie op de zeebodem ten oosten van het schiereiland Kamtsjatka werd bijgewoond door de Russische minister van Defensie, Sergej Ivanov, die na afloop de Britten dankte voor hun hulp; ook de Amerikanen en de Japanners, die mensen en materiaal naar Kamtsjatka hebben gestuurd, werden bedankt. Ivanov prees de zeven Russen om hun discipline, moed en uithoudingsvermogen. De geredde Russen maken het goed; ze klaagden over de kou tijdens hun drie dagen durende verblijf op de zeebodem, maar zeiden niet te hebben getwijfeld aan hun uiteindelijke redding.

Hun bathyscaaf, een AS-28 die gewoonlijk wordt gebruikt voor herstel- en onderhoudswerk op de zeebodem, raakte donderdag in de problemen toen de schroef en uiteindelijk het hele vaartuig verward raakten in visnetten en kabels van een onderzees afluistersysteem. Dat gebeurde op zeventig kilometer uit de kust van Kamtsjatka, op een diepte van 190 meter. De Russische marine bleek niet in staat de mini-onderzeeër te redden. Ze beschikt over een reddingsvaartuig, maar dat werd al geruime tijd geleden als ,,onnodig'' uit bedrijf genomen. Normaliter opereert een AS-28 altijd samen met een andere AS-28, maar ditmaal was dat vergezellende vaartuig kapot.

Donderdag begon een race tegen de klok. De Russische marine kwam met elkaar tegensprekende lezingen over de zuurstof waarover de bathyscaaf beschikte: nu eens was sprake van zuurstof voor vijf dagen, vervolgens heette het dat er nog zuurstof voor twaalf uur aanwezig was. De zeven ingesloten bemanningsleden maakten geen gebruik van elektriciteit en beperkten het zuurstofgebruik zo veel mogelijk. De temperatuur in de bathyscaaf daalde tot vijf graden. Naarmate de tijd vorderde, kwamen steeds meer herinneringen op aan het drama met de kernonderzeeër Koersk, die vijf jaar geleden in de Barentsz Zee zonk en uiteindelijk niet kon worden gered. Alle 118 bemanningsleden vonden daarbij de dood.

De AS-28 werd gisterochtend vroeg Nederlandse tijd uiteindelijk bevrijd door een door de Britten overgevlogen Scorpio, een robotonderzeeër met scharen die zware kabels kunnen doorsnijden. De Scorpio slaagde er in een zes uur durende operatie in de AS-28 los te knippen. Die kon op eigen kracht de oppervlakte bereiken, waarna commandant Vjatsjeslav Milasjevski en zijn mannen na 76 uur van boord konden.

President Poetin heeft minister Ivanov opgeroepen de oorzaak van het ongeluk te achterhalen. Oppositiepartijen hebben al aangekondigd de kwestie aan te kaarten in het parlement. Zij noemden het ,,volslagen onbegrijpelijk'' dat Rusland na het drama met de Koersk nog steeds geen modern materiaal heeft om reddingsoperaties uit te voeren op de bodem van de zee.

Bovendien was de marine, net als bij de Koersk, laat met informatie en verergerde de chaos doordat woordvoerders elkaar tegenspraken.