Unilevers toekomst blijft somber

Resultaten die door de meeste consumentengoederenproducenten als teleurstellend zouden zijn gekenschetst, zijn in het geval van Unilever als een triomf onthaald. Het is tekenend voor de mate waarin de verwachtingen over het was- en voedingsmiddelenconcern Unilever zijn gedaald.

Unilever meldde deze week dat de omzet over het tweede kwartaal met 3,3 procent was gestegen, een goed eind minder dan de 9 procent groei die vorige week door aartsrivaal Procter & Gamble bekend werd gemaakt en de 7,5 procent die het Franse Danone rapporteerde. Maar nog geen jaar na de eerste winstwaarschuwing ooit van het Brits-Nederlandse concern zijn beleggers eenvoudigweg opgelucht als ze überhaupt enige groei zien. De meeste analisten hadden een groei van slechts 1 à 2 procent omzetgroei verwacht.

Belangrijker nog is dat de groei niet te koste is gegaan van de marges, zoals veel analisten hadden verwacht. De hogere marketinguitgaven werden gecompenseerd door efficiency-besparingen. De operationele marges daalden met 20 basispunten tot iets meer dan 15 procent, terwijl sommigen hadden verwacht dat zij met 200 basispunten zouden afnemen. Zelfs de meest optimistische beursmakelaars dachten dat de winstmarges met 90 basispunten zouden dalen.

Maar het is nog steeds te vroeg om te zeggen dat Unilever er weer bovenop is. Hoewel de opkomende markten, die ongeveer een derde van Unilevers omzet voor hun rekening namen, de groeimotor leverden, bleven de Europese markten, die voor de helft van de omzet zorgden, tegenvallen. Bovendien werd de groei over het tweede kwartaal bereikt tegen de achtergrond van betrekkelijk makkelijke vergelijkingen met vorig jaar.

En het bedrijf waarschuwt dat de winstmarges waarschijnlijk verder zullen dalen als gevolg van de inspanningen om de omzet in de toekomst te laten groeien. Intussen herinnert een afschrijving van 353 miljoen euro op slankmaker Slimfast aan Unilevers geschiedenis van foute beleidsinschattingen.

Het beeld wordt nog somberder door het feit dat Unilever zijn prestatiedoeleinden heeft opgegeven en niet langer voorspellingen doet. Beleggers weten daardoor niet goed wat zij moeten verwachten. De winstverwachtingen van analisten verschillen onderling soms met wel 20 procent.

De aandelenkoers van Unilever is sinds de bekendmaking van de resultaten over het eerste kwartaal flink gedaald. De aandelen worden nu verhandeld op een niveau van zestien maal de winst over dit jaar, in lijn met de sector. Met een rendement van 3,6 procent is het onwaarschijnlijk dat de koers nog verder zal inzakken. Maar totdat Unilever met resultaten kan komen die zijn concurrenten normaal vinden, is er voor beleggers geen reden de koers te laten stijgen.