`Unilever moet agressiever'

Drie maanden na zijn aantreden laat de topman van Unilever zien wat hij wil: beter contact met personeel en klanten. Want 1 procent omzetgroei is te weinig. Cescau: ,,Wat we moeten terugwinnen is onze geloofwaardigheid.''

Meteen op de eerste persconferentie van Patrick Cescau deelde de nieuwe topman van Unilever een sneer uit aan zijn voorganger Antony Burgmans. ,,Ik ben zichtbaar in het bedrijf, niet in het openbaar. De afgelopen maanden heb ik veel gereisd om te praten met werknemers, klanten en leveranciers.''

Op zijn reizen heeft Cescau uitgelegd waar de producent van onder meer Knorr, Omo, Dove en Ola voor staat. Dat ze meer zelfvertrouwen moeten krijgen, omdat Unilever merken van wereldklasse heeft. Dat het concern voortdurend innoveert en dat omzetgroei heilig is. ,,En winst'', voegde financieel bestuurder Rudy Markham daar gisteren aan toe. ,,En winst'', verbeterde Cescau zichzelf.

Cescau vervangt sinds mei Burgmans, die voorzitter werd van de raad van commissarissen. Burgmans kreeg ook een jaar de tijd om uit te zoeken of de dubbele holdingstructuur (Brits en Nederlands) het leiding geven belemmert. Cescau wil met zijn reizen duidelijk maken dat Unilever meer ,,ambities heeft dan laten zien dat we goed in kosten kunnen snijden''. Alsof dat niet pijnlijk genoeg was voor Burgmans, zei de Fransman: ,,We moeten onze geloofwaardigheid terugwinnen.''

Aan de cijfers van het tweede kwartaal, die gisteren werden gepresenteerd, was weinig te merken van de veranderingen die dit voorjaar in de top van Unilever zijn doorgevoerd. De omzet in de twee belangrijkste markten, Verenigde Staten en Europa, daalde. De winst nam een kwart af naar 787 miljoen euro, vooral vanwege de slechte resultaten van afslankmerk SlimFast. Dat bedrijf werd vijf jaar geleden gekocht voor 2,4 miljard euro. Na de tweede afwaardering in een half jaar, staat SlimFast nu in de boeken voor 400 miljoen euro. De waardedaling zou onder de oude boekhoudregels overigens veel minder zijn: 1 miljard euro.

Cescau wilde de overname van SlimFast geen mislukking noemen en in de schoenen schuiven van Burgmans, want hij was toen zelf baas van de voedingsdivisie en medeverantwoordelijk voor de aankoop. Gisteren zinspeelde hij op het afstoten van dit onderdeel. ,,Ik sluit niets uit.'' Maar in al die jaren bij Unilever heeft hij geleerd geen onderdeel te verkopen wat niet goed loopt. ,,Het beste wat je altijd kunt doen, is het probleem verhelpen. Daarna zie je pas wat de waarde ervan is.''

Steeds meer wordt duidelijk dat Unilever de toekomstige groei en winst moet halen uit de opkomende markten in Azië, Latijns-Amerika en Oost-Europa. Cescau noemde West-Europa ,,moeilijk''. Het continent wordt geteisterd door prijzenoorlogen. Het gemiddelde prijspeil van producten van Unilever daalde dit jaar met 1 procent. Ondanks hogere reclameuitgaven, groeide de Europese omzet niet. Niettemin zei de Fransman dat hij de komende kwartalen het budget voor advertenties zal opvoeren. ,,In westelijk Europa valt nog het nodige te doen om onze concurrentiepositie te verbeteren'', zei Cescau. Hij wil dat zijn onderneming sneller met innovatieve producten in de supermarkten komt. Unilever moet zich onderscheiden door kwaliteit van producten tegen een goede prijs en mooie reclamecampagnes. ,,We moeten weer agressief worden.''

Cescau sprak liever over de sterke resultaten van Unilever in niet-westerse markten, met name China, India, Rusland en Turkije. In die landen groeide de omzet in het afgelopen halfjaar met ruim 10 procent, terwijl de winstmarges daar op vrijwel hetzelfde niveau liggen als in de VS en West-Europa. Bovendien gaat het om landen met grote bevolkingsaantallen. Meest tevreden was Cescau over Rusland, India en China, waar in totaal ruim 2 miljard mensen wonen.

Daarmee wist Unilever in het tweede kwartaal en in eerste halfjaar zijn omzet iets te verhogen, met respectievelijk 1 procent en 2 procent. Het verschil met concurrenten als Danone, Nestlé en Procter & Gamble blijft groot. Een dag voor Unilever maakte het Amerikaanse Procter & Gamble (Oil of Olaz, Pampers, Pringles) bekend dat zijn omzet het laatste kwartaal 19 procent steeg. Dat was geen uitzondering: in boekjaar 2004/2005, dat in juni eindigde, was de stijging even groot.

Meteen na zijn aantreden in mei organiseerde Cescau in het Hilton Hotel in Londen een driedaagse bijeenkomst met zijn honderd topmanagers met de titel `A Clear Vision'. In het laatste nummer van het personeelsblad staat dat ,,het voorbij was met de eindeloze debatten en het almaar weer zoeken van consensus van sommige vroegere Unilever-sessies''. Cescau zei dat ze moesten ophouden te praten over de nieuwe managementstructuur. ,,We beginnen gewoon. We moeten veranderen om te overleven, maar de beste tijden voor Unilever liggen voor ons.''