Jong en breekbaar, maar supersnel

Allyson Felix (19) is het nieuwe Amerikaanse sprinttalent. Ze won op de 200 meter in Athene olympisch zilver en geldt in Helsinki als favoriete voor de wereldtitel. Het geloof biedt de breekbare tiener houvast.

Elke uiterlijke vergelijking gaat mank, en toch wordt Allyson Felix `de nieuwe Marion Jones' genoemd. De Californische atlete spreekt omfloerst en oogt breekbaar, waar de verbaal sterke Jones als een volgroeide, geblokte sportvrouw zelfverzekerd door het leven stapt. Dat bleek twee maanden terug nog eens bij de Fanny Blankers-Koen Games in Hengelo. Maar Felix deelt één eigenschap met de atlete Jones in haar betere dagen: op de atletiekbaan is ze supersnel, vooral over 200 meter.

De fysieke kenmerken van Felix zijn misleidend en zeggen niets over haar kwaliteiten als atlete. De tiener won vorig jaar bij de Olympische Spelen in Athene, als jongste lid van de Amerikaanse atletiekploeg, een zilveren medaille op de 200 meter. Dit jaar lijkt ze een nieuwe stap in haar ontwikkeling te hebben gemaakt, want vorige maand versloeg Felix bij een Grand-Prixwedstrijd in Londen de Jamaicaanse Veronica Campbell, die haar in Athene nog van de gouden medaille had afgehouden. Mede om die reden geldt Felix als de favoriete voor de wereldtitel op de 200 meter, waar volgende week in Helsinki om gestreden wordt.

En Felix beseft dat. Met het zelfbewustzijn dat Amerikaanse sporters eigen is, vertelde de voor onderwijzeres studerende sprintster gisteren tijdens een persconferentie in Helsinki dat de wereldtitel haar enige doel is. De atlete heeft snel bijgeleerd, vooral dankzij Justin Gatlin, de olympisch kampioen op de 100 meter met wie ze sinds kort een relatie heeft. Tegenover de internationale pers ratelt ze ook al standaardzinnen af, inclusief de verwijzingen naar volk, vlag en vaderland, en de vele fans die met hoge verwachtingen in de Verenigde Staten zijn achtergebleven.

Hoe anders was haar houding bijna een jaar geleden in Athene, toen Felix volgens haar vader Paul een gewijde geestelijke die modern Grieks op een seminarie in Sun Valley doceert de betekenis van haar prestatie niet goed realiseerde. ,,Als Allyson de impact van haar zilveren medaille had begrepen'', zei hij destijds tegenover het persbureau Associated Press, ,,zou ze niet simpelweg van de baan zijn gestapt, maar met een vlag door het stadion zijn gelopen.''

Intussen kent Felix de uitwerking van een olympische medaille en zegt ze mede daardoor aan zelfvertrouwen te hebben gewonnen. Ze stond op de cover van het vooraanstaande sporttijdschrift Sports Illustrated, en de krant USA Today schreef een voorpaginastuk over de tiener uit Los Angeles. Felix werd snel ingewijd in de mores van topsport. En ze deed er haar voordeel mee. ,,Ik weet nu wat ik kan en heb dit jaar weer meer ervaring in internationale wedstrijden opgedaan. Dat heeft me sterker gemaakt. Alles klopt nu.''

Maar de belangrijkste verandering is wel geweest dat Felix haar trainer Pat Connolly inruilde voor `kampioenenmaker' Bob Kersee. Hij werkte dit jaar met haar een programma af dat toegespitst was op kracht. Kersee stuurde Felix minstens drie keer per week naar het krachthonk. Vooral in het begin lag het accent op kracht; pas later volgden de snelheidstrainingen.

Om te voorkomen dat ze overbelast raakt, laat Kersee haar wedstrijden over 200 meter lopen. Een combinatie met de 100 meter zou de atlete fysiek te zwaar belasten. Bovendien komt Felix voor 100 meter de explosiviteit voor een snelle start tekort. Zij moet het hebben van wat ze zelf treffend haar closing speed noemt. En op de 200 meter heeft ze daarvoor meer ruimte.

Nadat Jones' naam in verband werd gebracht met doping en Kelli White twee jaar geleden haar wereldtitel op de 100 meter kwijtraakte, omdat ze op doping was betrapt, treedt Felix in de voetsporen van twee besmette landgenoten. Wat ze daar van vindt? En of ze niet vreest dat haar naam op voorhand al met doping in verband wordt gebracht? Nee, dat laatste zeker niet, waarna ze Jones en White met een enkele zin bij een `foute' generatie indeelt. Felix: ,,Ik behoor tot een nieuwe lichting met andere opvattingen.''

Daartoe behoort ook haar geloof, want Felix is steng religieus opgevoed. ,,Ik bid voor elke race. Nee, niet in het stadion, daar houd ik niet van. Maar bij de warming-up. Want ik zie mijn talent als een geschenk van God; ik loop mede voor zijn eer.''

Zo wordt haar dat ook voortdurend voorgehouden door vader Paul, die geloof als het antwoord ziet op de mentale druk waaronder topatleten gebukt gaan. ,,Wij proberen Allyson alle zaken in perspectief te laten zien door haar te wijzen op Gods zienswijze'', zei hij daarover tegen het christelijke blad Today's Christian. ,,Dat zij toevallig sneller dan vele anderen van A naar B kan rennen en dat dat maatschappelijk belangrijk wordt gevonden, maakt haar geen beter mens. We houden haar voortdurend voor dat God haar het talent heeft gegeven en zij de verantwoordelijkheid heeft dat voor zijn eer te gebruiken.''