Eerste shuttle-reparatie in de ruimte

De astronaut Stephen Robinson stond vanmiddag na half twee voor de taak twee uitpuilende voegstrips tussen hittewerende tegels van de spaceshuttle Discovery te verwijderen. Vanmorgen om kwart voor elf Nederlandse tijd begonnen bemanningsleden Stephen Robinson en Soichi Noguchi aan de derde ruimtewandeling tijdens de reis van de Discovery. Die was bedoeld om een nieuw onderdeel te bevestigen aan het Internationale Ruimtestation ISS, waaraan het ruimteveer is vastgekoppeld. Maar alle ogen waren gericht op de ingelaste taak, de reparatie aan de shuttle zelf.

De uitsteeksels, in de buurt van de neus van het toestel en enkele centimeters groot, zijn ontstaan na een botsing van een losschietend stuk isolatieschuim tegen de shuttle, kort na de start. Omdat uitsteeksels bij terugkeer van de Discovery in de aardse dampkring extra wrijvingshitte opleveren, vormen ze een bedreiging voor nabijgelegen hittewerende tegels.

Het ligt in de bedoeling dat Robinson, steunend op de uitgeschoven robotarm van het ISS, probeert beide strips met zijn hand los te trekken. Mocht dit niet lukken, dan moet hij gereedschap inzetten: een tangetje, een geïmproviseerd zaagje of een schaar. In principe is het een simpele reparatie, waarvoor vanmiddag anderhalf uur was uitgetrokken. Grootste risico is dat Robinson met zijn helm tegen de shuttle botst en tere hittewerende tegels beschadigt.

Nooit eerder is een ruimtewandeling ingezet om een reparatie aan een spaceshuttle te verrichten. De handelingen zijn door mission control onder grote tijdsdruk voorbereid en getest. Het geïmproviseerde karakter herinnert aan de problemen met de Apollo 13 in 1970. Toen noopte een ontploffing van een zuurstoftank, tussen aarde en maan, tot ingenieuze `houtje-touwtje'-reparatieplannen.

De voegen die uitsteken zijn niet het enige probleem met de Discovery. Tijdens de start is ook een stuk isolatiedeken ter hoogte van een raampje getroffen, alweer door losschietend materiaal. Het is lekgeprikt en door toedoen van langsstromende lucht over een lengte van 20 centimeter opgebold. Het stiksel en de hechting aan het ruimteveveer lijken in orde maar de NASA neemt geen enkel risico. Onderzoek moet binnen twee dagen uitwijzen wat het stuk isolatiedeken zou kunnen aanrichten, mocht het tijdens de terugkeer in de atmosfeer losschieten. Indien nodig kan de dag waarmee de missie is verlengd, worden benut voor een vierde ruimtewandeling om het euvel te repareren.