Willemstad mist pontjesbrug nu al

De beroemde houten draaibrug van Willemstad wordt gerestaureerd. Lastig voor de 15.000 voetgangers die er dagelijks gebruik van maken.

Vrouwen klepperen met hun slippers op het gescheurde wegdek van de koningin Emmabrug. Ze lopen met hun kinderen over de drijvende draaibrug van Otrobanda naar Punda. De twee wijken van de Curaçaose hoofdstad Willemstad zijn van elkaar gescheiden door de monding van de St. Annabaai. Aan de Pundakant klinkt een hoorn, de Curaçaose familie zet de pas erin. De op vijftien pontons drijvende brug, in de volksmond de pontjesbrug geheten, begint van de kade af te motoren. De familie springt behendig aan wal. ,,We zijn de laatsten'', zegt een van de kinderen, die zijn moeder vraagt of ze kunnen blijven kijken totdat de brug wordt weggesleept.

De pontjesbrug is tot april 2006 wegens restauratie buiten gebruik. De enige drijvende houten draaibrug ter wereld, die sinds 1888 het zakelijke Punda en de volkswijk Otrobanda verbindt, heeft de afgelopen eeuw steeds grotere vrachtschepen doorgelaten. Tegenwoordig steken de kolossen die de Curaçaose haven binnenvaren hoog boven de stad uit. De pittoreske pontjesbrug heeft eraan bijgedragen dat het monumentale centrum van Willemstad sinds 1997 op Unesco's Werelderfgoedlijst staat.

Er komen veel toeristen af op `the swinging old lady', maar voor de lokale bevolking is de brug vooral een belangrijke verkeersader. Auto's mogen er sinds 1974 niet meer overheen, wel wordt het gevaarte dagelijks gebruikt door ruim 15.000 voetgangers. Zij kunnen de komende acht maanden met veerponten heen en weer. De overheid heeft ook een speciale shuttlebus ingezet, die over de even verderop gelegen 55 meter hoge koningin Julianabrug rijdt.

Aannemer Harbour and Civil Construction Curaçao (HCCC), een dochtermaatschappij van Janssen de Jong Caribbean, gaat de 168 meter lange pontjesbrug voor 4,5 miljoen euro restaureren. Het geld is beschikbaar gesteld door de Europese Unie.

,,Het wordt een hele klus'', zegt HCCC-areamanager Ronald Philipse, terwijl de brug door sleepboten wordt weggetrokken. ,,Het is allemaal ambachtelijk werk, twee hardhoutspecialisten komen er speciaal voor over uit Nederland. De dertig Curaçaoënaars die aan het project werken kunnen daar weer van leren.'' Voor de restauratie is 468 kuub Afrikaans hardhout ingekocht.

Naast Philipse staat Edil Poulina van de Antilliaanse Dienst Ontwikkelingssamenwerking (DOS). Hij is verantwoordelijke voor het technische deel van de restauratie. Volgens Poulina moet de brug er na de werkzaamheden weer twintig jaar tegen kunnen. Het Brusselse financieringstraject en de daaropvolgende aanbesteding hebben jaren in beslag genomen. Ondertussen werd de brug er niet beter op en werd er ook niet veel onderhoud gepleegd. De omvangrijke Curaçaose Carnavalsparade mocht er de afgelopen jaren uit angst voor instortingsgevaar al niet meer overheen.

Aan de Otrobandakant kijken groepjes mensen naar het wegslepen van de brug. Stella Beers is blij dat het gevaarte eindelijk wordt gerepareerd. ,,De overheid praat er allang over, nu is de brug in veel slechtere staat dan voorheen'', zegt de zestiger. ,,Je moest er de afgelopen jaren echt voetje voor voetje overheen lopen om niet in een van de vele gaten in het wegdek te stappen.''

Toch is de 19-jarige Christine Eduarda niet enthousiast over het uit de vaart nemen van de drijvende brug. Ze komt iedere dag met de bus naar Otrobanda en loopt dan naar haar werk in Punda. ,,Dat kan nu niet meer. Met de veerpont duurt het minstens tien minuten langer, want de boten moeten op elkaar wachten om gelijktijdig de oversteek te maken.''

Ongenoegen over het oponthoud leeft ook bij de winkeliersvereniging van Punda. De zakenlieden vrezen dat koopkrachtige cruisetoeristen van in Otrobanda aanmerende schepen de overtocht naar Punda te lastig zullen vinden. Waarom de restauratie middenin het cruiseseizoen is gepland, is de winkeliers een raadsel.

Maar volgens gedeputeerde Charles Cooper van Infrastructuur, in functie gelijk aan een Nederlandse wethouder, konden de werkzaamheden aan de brug niet langer wachten. ,,We hebben gekeken of we met de datum konden schuiven'', zegt Cooper op de kade, ,,maar de brug is een gevaar en moet zo snel mogelijk worden gerepareerd.''

    • Miriam Sluis