Noodreparatie in de ruimte aan Discovery-shuttle

De NASA gaat een noodreparatie uitvoeren aan de onderkant van de spaceshuttle Discovery. Tijdens een ruimtewandeling moet astronaut Stephen Robinson proberen twee kleine stukjes loshangend isolatiemateriaal weg te halen die tijdens de lancering zijn losgekomen. Deze stukjes kunnen oververhitting veroorzaken tijdens de terugkeer van de shuttle in de atmosfeer. De reparatie staat gepland voor morgenochtend tijdens een ruimtewandeling die al was voorzien.

Het is de bedoeling dat Robinson de isolatiestrips, die tussen de hittewerende tegels op de buik van de shuttle zitten, met duim en wijsvinger vastpakt en lostrekt. Als dat niet lukt, zal hij proberen de stukjes te verwijderen met een tangetje of een zaagje dat aan weerszijden met tape is afgeplakt om te voorkomen dat de hittewerende tegels bij het zagen beschadigd raken. Tijdens de operatie zal Robinson steunen op een robotarm die vanuit het Internationale Ruimtestation ISS naar buiten wordt geschoven. Volgens de NASA is een dergelijke operatie nog nooit eerder uitgevoerd, maar is ze toch niet buitengewoon ingewikkeld of gevaarlijk.

fotografische inspectie van de shuttle heeft uitgewezen dat er van de duizenden isolatiestrips die tussen de tegels horen te zitten, tijdens de lancering twee zijn losgeraakt. Als gevolg daarvan steken twee stukjes doek één à twee centimeter boven de hittewerende tegels uit. Shuttles zijn eerder met dergelijke schade op aarde teruggekeerd, maar het is voor het eerst dat de NASA die schade tijdens een missie kan vaststellen en daarmee de kans heeft tot reparatie in de ruimte.

De NASA heeft tot de reparatie besloten na een lange vergadering gisteren, waarin aërodynamica-deskundigen concludeerden dat een probleemloze terugkeer op aarde met loshangend isolatiemateriaal niet valt te garanderen. Volgens sommige berekeningen zouden turbulenties die ontstaan langs een isolatiestrip omliggende tegels kunnen beschadigen of zelfs de voorkant van een van de vleugels kunnen blootstellen aan een te hoge temperatuur. De terugkeer van de Discovery is voorlopig met een dag uitgesteld tot aanstaande maandag.

De NASA noemt de isolatiestrips `gap fillers'. Ze vullen de ruimte op tussen hittewerende tegels op de buik van de shuttle. Het materiaal moet voorkomen dat tegels langs elkaar schuren of dat er warmte tussen de tegels door naar binnen dringt. De space shuttle kan ook zonder de `gap fillers' veilig terugkeren op aarde. Ze hebben vooral een belangrijke rol tijdens de lancering.