Eerste Russen verlaten Georgië

Rusland is zaterdag begonnen met de terugtrekking van zijn troepen uit Georgië. Twee maanden geleden heeft Rusland zich verplicht zijn twee bases in Georgië voor eind 2008 te sluiten. Over de sluiting is jarenlang geruzied tussen Moskou en Tbilisi.

Een eerste colonne van negen militaire voertuigen verliet zaterdag de basis in Batoemi, in het zuidwesten van Georgië, gadegeslagen door hoge militairen uit beide landen en inwoners van Batoemi, die sovjet-champagne hadden ingeslagen om het vertrek van de Russen te vieren. De negen voertuigen gingen op weg naar Vladikavkaz, de hoofdstad van Noord-Ossetië, via de Militaire Snelweg – dezelfde weg die de Russen namen toen ze tweehonderd jaar geleden naar Georgië kwamen. De weg is overigens in dermate slechte staat dat het nog de vraag is hoe de voertuigen Vladikavkaz bereiken.

De aftocht van zaterdag was symbolisch van aard, want de drieduizend Russische militairen blijven nog bijna drie jaar in Georgië. Later deze maand staat het vertrek van wapentuig – waaronder twintig pantserwagens – op het programma. In 2007 moet de basis in Alchalkalaki, in het zuiden van Georgië, worden gesloten, een jaar later vertrekken de laatste Russen uit Batoemi.

Rusland beloofde al in 1999, op de top van de Organisatie voor Veiligheid en Samenwerking in Europa (OVSE) in Istanbul, haast te maken met de sluiting van zijn bases in Georgië, maar vervolgens gebeurde er jarenlang niets, terwijl de relaties tussen beide landen geleidelijk steeds slechter werden. Rusland verweet Georgië jarenlang niets te doen tegen rebellen uit Tsjetsjenië die zouden opereren vanuit de ontoegankelijke Pankisi-kloof, op de grens tussen Georgië en Tsjetsjenië. Georgië beschuldigde Rusland van steun aan de rebellenrepublieken Zuid-Ossetië en Abchazië.

In februari van dit jaar liepen besprekingen over de sluiting van de Russische bases vast en in mei riep het Georgische parlement de regering in Tbilisi nog op de bases buiten de wet te plaatsen als er niet snel een akkoord zou komen. Daarop liet Moskou weten zeker vier jaar nodig te hebben voor de sluiting. Maar, zo werd gezegd, het ging er niet om wanneer de aftocht zou beginnen, maar wanneer hij zou worden afgesloten.