Vroeg afscheid van `de kat' en `de tovenaar'

De Argentijnse tennissers Gaudio en Coria waren vorig jaar finalisten op Roland Garros. De gravelspecialisten werden gisteren in Parijs al in de achtste finales uitgeschakeld.

De Argentijnse tennissers Gastón Gaudio en Guillermo Coria maakten hun land vorig jaar met een onderlinge confrontatie in de eindstrijd van Roland Garros tennisgek. Gisteren zagen ze in de achtste finales de kans op een herhaling verdwijnen. Titelverdediger Gaudio verloor in vijf sets op court 1 van de Spanjaard David Ferrer (2-6, 6-4, 7-6, 5-7 en 6-4) en vice-kampioen Coria ging in het stadion Suzanne Lenglen ten onder tegen de stabiele Rus Nikolay Davydenko (2-6, 6-3, 7-6 en 6-2).

Zowel Gaudio als Coria verklaarde na afloop dat ze ver verwijderd waren gebleven van de vorm die hen vorig jaar in Parijs roem en rijkdom bracht. Gaudio stelde zelfs een beetje opgelucht te zijn, dat hij nu niet langer vragen over de titel zou hoeven te beantwoorden. Ondanks zijn zege heeft de gravelspecialist nooit kunnen wennen aan de status van kampioen. Gaudio ervaarde het als een last dat hij als toernooiwinnaar moest beginnen aan Roland Garros. ,,Ik ben vanaf het begin van dit toernooi nooit in goede doen geweest. Dat is teleurstellend. Ik ben blij dat ik vorig jaar gewonnen heb, want ik win hier waarschijnlijk nooit meer'', luidde de realistische analyse van de 26-jarige Gaudio.

Vooral de manier waarop `de kat' Gaudio zich liet uitschakelen was knullig te noemen. De gravelspecialist gaf de partij na een 4-0 voorsprong in de vijfde set uit handen. Daarmee bevestigde hij zijn imago van grillige baseliner. Verleden jaar had Gaudio in de finale tegen Coria nog voor het oog van de wereld laten zien hoe hij met zijn wisselende spel voor succes kan zorgen. Gisteren brak het hem op.

De droom van de 23-jarige Coria om net als zijn grote voorbeeld én naamgenoot Guillermo Vilas het toernooi van Roland Garros te winnen, kwam net als verleden jaar niet uit. De klap kwam nu minder hard aan dan twaalf maanden geleden, toen Coria in de finale twee matchpoints onbenut had gelaten. Het duurde enige tijd voordat Coria deze nederlaag verwerkt had. Want juist op Roland Garros had hij met een zege wraak willen nemen op de mensen die hem afschilderden als een voormalige dopingzondaar. Toch blijft het de vraag of Coria ooit zo dicht bij de titel zal komen als in 2004. Destijds gold `de tovenaar uit Venado Tuerto' nog als dé gravelspecialist. Die status is de levende muur nu kwijt.

In een jaar tijd kan er veel veranderen. Coria kreeg een blessure aan zijn schouder en moest een operatie ondergaan. Maanden achtereen was hij uit de roulatie. Coria vreesde dat zijn loopbaan wel eens voorbij zou kunnen zijn, maar hij vocht zich terug. Tijdens het gravelseizoen in de aanloop naar Roland Garros bleek hij niet langer ongenaakbaar. En ook Gaudio gold ondanks drie toernooizeges op gravel dit jaar niet als grote favoriet.

Vooraf rekende Gaudio noch Coria zichzelf tot de kanshebbers. Ze stelden vooraf tevreden te zijn met een plaats in de achtste finales. Die doelstelling werd door beiden gehaald, maar voor grote vreugde konden de tennissers nu niet zorgen in Argentinië. De prestaties van verleden jaar leken eigenlijk al op voorhand niet te evenaren. Het grote contingent proftennissers uit Argentinië wist maar liefst negen titels te veroveren. Naast Gaudio en Coria stond David Nalbandian in 2004 in de halve finales van Roland Garros.

Het enorme succes zorgde in het land dat de afgelopen jaren werd geteisterd door een economische crisis voor een ware tennismania. Het aantal verkochte rackets steeg met 94 procent ten opzichte van een jaar eerder. Kledingmerken als Diadora (sponsor van Gaudio) en Adidas (sponsor van Coria) konden niet aan de massale vraag naar shirtjes, broekjes, sokken en schoenen voldoen. Zelfs Europese en Amerikaanse talenten meldden zich bij Argentijnse tennisscholen op zoek naar het geheim van het succes.

Met de uitschakeling van Gaudio en Coria is Argentinië nog niet uitgespeeld in Parijs. De hoop van de Zuid-Amerikanen is nu gevestigd op Mariano Puerta en Guillermo Cañas die morgen tegenover elkaar in de kwartfinales staan. Puerta plaatste zich ten koste van zijn landgenoot José Acasuso (6-4, 6-1 en 6-1) en Cañas had een walk-over na opgave van de Duitser Nicolas Kiefer.

Zowel Puerta als Cañas is aan een opmerkelijke comeback bezig. Puerta leek een paar jaar terug helemaal uit het profcircuit verdwenen nadat hij geschorst was wegens het gebruik van clenbuterol. En ook Cañas stond lange tijd met blessures buitenspel. Argentinië zal massaal kijken naar de strijd tussen Puerta en Cañas, die in ieder geval de zekerheid geeft dat opnieuw een tennisser het land zal vertegenwoordigen in de halve eindstrijd. Een nieuwe volledig Argentijnse finale is op Roland Garros echter uitgesloten.