Gefaald in Athene, zelfbewust richting Peking

Hun olympische missie mislukte, maar het project én het zelfvertrouwen van Tornado-zeilers Mitch Booth en Herbert Dercksen leden geen schipbreuk.

Een straffe wind raasde vorige week langs de boorden van het IJsselmeer, en onmiddellijk dwaalden de gedachten af naar Athene. Had het vorig jaar augustus maar zo hard gewaaid in de Golf van Saronikos. Dan had Herbert Dercksen vandaag in Medemblik een vrolijker verhaal kunnen vertellen.

Verbitterd over het ,,teleurstellende eindresultaat'' (vijfde plaats) zegt de 32-jarige Tornado-zeiler uit Reeuwijk niet te zijn, maar: ,,Uiteindelijk ontkom je niet aan de conclusie dat we daar gefaald hebben, punt uit. Mitch (Booth, red.) en ik gingen voor goud. Hebben we niet gered, en dat mogen we onszelf aanrekenen.''

Maar aan hartgrondig zelfbeklag doen ze niet, de Australische stuurman (42) en zijn tien jaar jongere collega uit Nederland, die sinds acht jaar een combinatie vormen in de enige olympische catamaran. Dercksen: ,,Soms moet je ook kunnen berusten in een nederlaag. We hebben in de voorbereiding een achteraf gezien verkeerde keuze gemaakt: zo allround mogelijk voor de dag komen, zodat we onder alle weersomstandigheden uit de voeten zouden kunnen. Dat is gelukt; dat wil zeggen: ondanks het lichte weer deden we lange tijd mee om de medailles.''

Dat het tweetal vervolgens toch naast het podium belandde, noemt Booth ,,a simple fact of life'', want: ,,Zeilen in licht weer is gewoon niet onze specialiteit''. Dercksen, zondag met Booth als derde geëindigd bij de Holland Regatta, kan die woorden slechts beamen. ,,Tien knopen of meer, en we doen voor niemand onder. Maar laat de wind het afweten, dan zijn anderen domweg beter.'' Frustrerend noemt Dercksen vooral het feit dat de Griekse Meltimi (harde en droge landwind, red.) uitgerekend op de enige rustdag in Athene opstak. Berustend: ,,Als zeiler weet je één ding: je hebt alles in de hand, behalve de weersomstandigheden.''

In de aanloop naar de Spelen liet het duo niets aan het toeval over. Zeilen, masten, kiel elk detail werd onder de loupe gelegd. Verspilde energie? Dercksen schudt gedecideerd het hoofd. ,,Zo moet het en niet anders, en zo doen we het straks op weg naar `Peking' (Zomerspelen 2008, red.) dus weer'', benadrukt de voormalige Europe-zeiler. ,,De enige les die ik uit `Athene' heb getrokken is deze: als Mohammed niet naar de berg komt, dan komt de berg op gegeven moment wel naar Mohammed.''

Blufpoker was het wapen waarmee de regerend Europese kampioenen in de voorbereiding op `Athene' de concurrentie op een dwaalspoor probeerden te zetten. Met succes, grijnst Dercksen. ,,Psychologische oorlogsvoering hoort bij onze sport. We wilden de buitenwacht zand in de ogen strooien en hebben daarom bewust het een en ander aangedikt. Dat onze zeilen ontzettend duur en heel veel kilo's lichter waren. Iedereen dacht ook dat wij een splinternieuwe mast hadden. Was niet zo; dat ding hadden we alleen een ander kleurtje gegeven.''

Het schimmenspel was voor de internationale zeilfederatie aanleiding de richtlijnen met betrekking tot het materiaal verder aan te scherpen bij grote wedstrijden. Tot vermaak van Dercksen, die spreekt van ,,een mentale overwinning, ondanks die vijfde plaats, want we hebben alles en iedereen aan het denken gekregen.''

Inclusief zichzelf, al heeft het olympische echec in de baai van Glyfada hun zelfvertrouwen geenszins aangetast. ,,We zijn er alleen maar sterker door geworden. Tegenslag hardt een sportman. Natuurlijk hebben we elkaar in de evaluatie diep in de ogen gekeken. Het enige wat we onszelf zouden kunnen verwijten, is dat we iets te lang hebben gezocht naar nieuwe ontwikkelingen. En dat we niet onvoorwaardelijk voor één weertype hebben gekozen.''

Tot hun opluchting liet hoofdsponsor Zwitserleven zich niet van de wijs brengen door de olympische kater. Tot en met `Peking' staat de verzekeraar borg voor een derde (100.000 euro) van hun jaarbudget. ,,Onze sponsor heeft ons niet laten vallen'', constateert Booth. ,,Dat geeft rust en vertrouwen.'' Ondanks de niet al te vrolijke vooruitzichten, want flink waaien doet het zelden of nooit op de Chinese Zee, weet Dercksen. ,,Dat kan nog wel eens een probleem worden.'' Volgend jaar, bij het eerste pre-olympische testevent, gaan beiden poolshoogte nemen.

Bovendien verkeert het olympisch zeilen in de gevarenzone, waarschuwde toernooidirecteur Henri van der Aat in Medemblik. Dercksen onderschrijft de noodzaak om, aldus de oud-bondscoach, ,,het topzeilen begrijpelijk en herkenbaar'' te maken. ,,Een sponsor wil waar voor zijn geld. De Volvo Ocean Race voorziet in die behoefte, olympisch zeilen daarentegen mist aantrekkingskracht. Voor het grote publiek is het een onoverzichtelijke bende op het water, terwijl wij ook nog eens volledig worden afgeschermd van alles en iedereen, zoals in Athene gebeurde. Dan is het niet gek als het publiek ons de rug toekeert.''