Rafael Nadal belichaamt tennis van de toekomst

Het duel tussen de 18-jarigen Richard Gasquet en Rafael Nadal kreeg van de Franse media vooraf het stempel mee van `de tennisfinale van de toekomst'. De tienersterren uit Frankrijk en Spanje streden gisteren voor een volgepakt stadion Philippe Chatrier om een plaats in de achtste finales van Roland Garros. Maar van een gelijkopgaande strijd was, tot teleurstelling van het thuispubliek, geen moment sprake. Nadal maakte zijn favorietenrol waar, terwijl Gasquet vooral fysiek en mentaal de laatste stap op weg naar de top nog moet zetten.

De Franse toeschouwers probeerden Gasquet naar een overwinning te schreeuwen. Maar wat een volksfeestje had moeten worden, eindigde in mineur. Nadal was eenvoudigweg te goed. Zoals de linkshandige tennisser op gravel dit seizoen voor bijna iedereen onverslaanbaar is gebleken.

Na een uur en 49 minuten balde Nadal zijn vuisten. Na de klinkende cijfers 6-4, 6-3 en 6-2 vierde de gravelspecialist zijn twintigste zege op rij. Een handjevol Spaanse tennisfans wapperde met geelrode vlaggen. De Fransen verlieten, net als Gasquet, gedesillusioneerd het stadion. De hoop op een eerste Franse titel sinds Yannick Noah in 1983 is nu gevestigd op Sébastien Grosjean, morgen de volgende tegenstander van Nadal.

Vrijwel hun hele leven lang horen Gasquet en Nadal al dat ze de potentie hebben om uit te groeien tot een nieuwe volksheld. De eerste sierde op zijn negende al de cover van het Franse tennismagazine onder de kop: `Richard G. Is dit de tenniskampioen waar Frankrijk op wacht?' Gasquet werd `de Mozart van de tennisbaan' genoemd'.

De talenten van Nadal werden al vroeg onderkend op Mallorca. Het vakantie-eiland waar ook Carlos Moyá vandaan komt. De oud-kampioen van Roland Garros wierp zich op als de mentor van Nadal. Het neefje van de voormalige Spaanse profvoetballer Miguel Nadal reisde net als Gasquet al op jeugdige leeftijd de wereld rond, van het ene naar het andere internationale jeugdtoernooien.

Zo kruisten de wegen van Gasquet en Nadal zich al snel. In februari 1999 troffen de twee elkaar tijdens een jeugdtoernooi in de Zuid-Franse stad Tarbes in de kwartfinales. Gasquet won het duel der twaalfjarigen. Twee jaar later werden de tieners al prof.

Gasquet baarde in 2002 opzien door bij zijn debuut op Roland Garros de Spanjaard Albert Costa een set afhandig te maken. Kort daarvoor won Nadal op Mallorca zijn eerste wedstrijd op ATP-niveau. In september 2003 speelden de beloften voor het eerst een profwedstrijd tegen elkaar in het challenger-toernooi van het Franse Saint Jean de Luz. Gasquet won na opgave van Nadal. Het zou de laatste zege zijn van de Fransman op de Spanjaard.

Al snel liep de ontwikkeling van Gasquet en Nadal niet meer synchroon. De jongen uit Parijs worstelde met de druk die op zijn schouders lag. Zijn doorbraak bleef uit. Gasquet dreigde het plezier in tennis te verliezen. Met behulp van zijn nieuwe coach Eric Deblicker en sportpsycholoog Alain González sloot hij een moeilijke periode af. Begin dit jaar stond Gasquet nog ver buiten de tophonderd.

Nadal groeide eind vorig jaar in eigen land al uit tot Davis-Cupheld. In de finale tegen de Verenigde Staten vloerde hij voor 27.000 toeschouwers Andy Roddick, en leverde daarmee een grote bijdrage aan de Spaanse winst van de Davis Cup. Dit jaar brak hij in een mum van tijd door tot de toptien na vijf toernooizeges.

In april van dit jaar troffen beiden elkaar wederom. Dit keer was de halve finale van het toernooi in Monte Carlo het podium. Gasquet wist eerder die week het wereldnieuws te halen met een zege op Roger Federer, maar tegen de latere toernooiwinnaar Nadal kon hij zijn opmars niet voortzetten. De Spanjaard zegevierde in drie sets. Een paar weken later verraste Gasquet wel opnieuw met een finaleplaats in Hamburg. Als nummer 31 van de wereld begon hij aan Roland Garros, Nadal als de mondiale nummer vijf.

Al bij de loting bleek dat Gasquet en Nadal elkaar in de derde ronde konden treffen. In de eerste twee ronden maakten de tieners de verwachtingen waar. Daarna spraken de Franse kranten over weinig anders dan het komende `gevecht van de beloften'. Maar de fans kwamen bedrogen uit. Nadal bewees opnieuw dat hij op gravel een wereldtopper is, terwijl de vijftien dagen jongere Gasquet vooralsnog niet meer is dan een belofte.

Die status is Roger Federer al lang en breed ontstegen. De nummer één van de wereldranglijst versloeg gisteren in de derde ronde de Chileense hardhitter Fernando Gonzalez: 7-6, 7-5 en 6-2. De ongenaakbare Zwitser staat voor het eerst in vier jaar weer in de achtste finales van de Open Franse. De nummer een van de plaatsingslijst, vorig jaar uitgeschakeld door oud-winnaar Gustavo Kuerten, won Roland Garros nog nooit.