23 en razendsnel in Indianapolis

Ze is 23 en ze heeft constant een zwerm fotografen en handtekeningenjagers achter haar aan. Want Danica Patrick is razendsnel in een racewagen. De Amerikaanse is de eerste vrouw die de 500 mijl van Indianapolis kan winnen.

Zondagavond wordt de legendarische autorace voor de 89ste keer gehouden en Patrick is pas de vierde vrouw die de startorde haalt. De debutante in de Indy Racing League (IRL) maakte tijdens de eerste vier races van het seizoen indruk met steeds betere prestaties. Haar stuurkunst bezorgde haar een vierde plaats tijdens de laatste race in Japan.

Zowel vrienden als tegenstanders geloven dat Patrick zondag de eerste vrouw kan worden die de Indy 500 op haar naam schrijft. Tijdens de niet-officiële oefensessies reed ze op het ovalen circuit een vliegende ronde van net geen 370 kilometer per uur, de snelste tijd die een coureur dit jaar haalde. Tijdens de kwalificatierit had ze in de eerste ronde een minieme aarzeling, waardoor ze de pole position net aan haar neus voorbij zag gaan. Patrick zette een tijd neer van 365,249 kilometer per uur, goed voor een vierde plaats aan de start. De snelste coureur was de Braziliaan Tony Kanaan, met 366,154 kilometer per uur. Geen van de drie vrouwen die ooit de startgrid haalde, deed het beter dan Patrick.

De voormalige cheerleader racete voor het eerst toen ze tien was. Op haar zestiende verliet ze het ouderlijk huis in Roscoe, Illinois, om in het Verenigd Koninkrijk aan de Formula Ford deel te nemen. Maar pas sinds dit jaar is Patrick niet meer weg te denken uit de Amerikaanse media. Aan de vooravond van `Indianapolis' gaf ze vijfentwintig interviews in een achttien uur durende sessie. Ze blijft uiterlijk ijzig kalm onder alle aandacht, en vaak moet ze benadrukken dat ze ook wel eens lacht en giechelt als een meisje. Maar ze is zich vooral bewust van haar marketingwaarde, voor haarzelf en voor de IRL die strijdt om aandacht met de andere racecompetities, zoals de NASCAR of de CART-series. ,,Ze is gewoon supergetalenteerd. Als we allemaal onze helm opzetten, zie je geen verschil'', meent Scott Sharp, die derde start in de race die zondag vanaf 19 uur live te volgen is op RTL5.

,,Aandacht voor mij is aandacht voor de IRL'', vertelde Patrick aan talkshowpresentator David Letterman, een van haar sponsors. ,,Maar ik moet wel presteren. Want anders is er geen verhaal.''