Stevaert verlaat `toppolitiek'

`Zijn laatste stunt', zo koppen Vlaamse kranten vandaag op hun voorpagina's. Vlaanderens populairste politicus, Steve Stevaert, stapt uit de actieve politiek. De leider van de sociaal-democratische SP.A, die als cafébaas in Hasselt begon, wordt gouverneur van z'n geboorteprovincie Limburg.

Dagblad De Standaard maakt z'n eerste zeven tabloidpagina's vrij voor de 51-jarige politicus. Want Stevaert is een fenomeen in de Vlaamse politiek. In de felicitaties van politici uit andere partijen klinkt iets van opluchting door, want met Stevaert vertrekt een concurrent. Meest genoemd als zijn opvolger is vice-premier Johan Vande Lanotte.

Stevaert was het socialistische antwoord op het groeiende populisme in de politiek. Niet voor niets ging PvdA-leider Wouter Bos bij Stevaert te rade. Stevaert was niet alleen de uitvinder van de stelling `socialisme moet gezellig zijn''. Hij was ook als geen ander in staat de taal van het volk te spreken en moeilijke boodschappen te verkopen. Hij blonk uit in puntig taalgebruik. Over het extreem-rechtse Vlaams Blok (nu Vlaams Belang) zei hij: ,,Het Vlaams Blok is als een gat in de haag. Hoe meer je dat gat uit de haag probeert te knippen, hoe groter het wordt''.

In 2003 leidde Stevaert zijn partij SP.A (in een kartel met het kleine Spirit) naar een historisch verkiezingsresultaat. Dat het premierschap bij Guy Verhofstadt bleef, was alleen omdat de liberalen in Vlaanderen en Wallonië als geheel net de grootste bleven. Eerder was Stevaert burgemeester van Hasselt, later was hij minister in de Vlaamse deelregering.

Over zijn vertrek zegt Stevaert in dagblad Het Laatste Nieuws dat hij naar een ,,iets minder hels leven'' snakt. ,,Ik werk al sinds mijn vijftiende. Bovendien was die toppolitiek niet echt mijn ding.'' Naar eigen zeggen gaat met het gouverneurschap van Limburg een droom in vervulling. ,,In Brussel heb ik altijd kantoren gehad waar je golf kon spelen – zo ruim – maar waarin geen raam open kon. Ik zal voortaan gewoon naar mijn werk fietsen, twee kilometer heen en twee kilometer terug'', aldus Stevaert.