Hedge funds dupe van gretigheid

Duitse politici kunnen hedge funds zien als meedogenloos efficiënte 'sprinkhanen' waartegen arme Duitse bedrijven niet zijn opgewassen. Maar klopt dat beeld? De afgelopen maanden waren het vaak de hedge funds zelf die er het bekaaidst afkwamen als ze zich aan een Duits bedrijf wilden vergrijpen.

Een groep hedge funds brandde zijn vingers aan een poging tot arbitrage ten tijde van de overname van T-Online door Deutsche Telekom in januari. Andere hedge funds zijn onlangs op problemen gestuit toen ze speculeerden op een koersdaling van KarstadtQuelle, het geplaagde Duitse detailhandelsconcern. Sommige hedge funds kunnen nog van een koude kermis thuiskomen met hun gespeculeer op de éénwording van het aandelenkapitaal van FMC (Fresenius Medical Care). En zelfs op het grootste succesverhaal valt iets af te dingen. TCI en Atticus zijn er in geslaagd het management van Deutsche Börse te wippen en het bod van de beurs op concurrent LSE (London Stock Exchange) te torpederen, de Duitse toezichthouder wil nu onderzoeken of ze daarbij de Duitse overnameregels zijn overtreden.

Soms lijkt het alsof de hedge funds de lokale wetten en regelgeving onvoldoende kennen. Dat was het geval met T-Online, toen zij erop gokten dat een bemiddelaar Deutsche Telekom zou dwingen een premie te betalen voor de resterende aandelen van de internetprovider. Dat was een grove misrekening, uiteindelijk betaalde Deutsche Telekom een korting.

Soms waren ze misschien naïef wat betreft lokale gebruiken. Bij Karstadt lijken de hedge funds de vastberadenheid van traditionele beleggers te hebben onderschat. Ook Duitslands wollige regels wat betreft openheid spelen een rol. Hedge funds hebben grote hoeveelheden preferente aandelen van FMC gekocht, omdat ze er zeker van dachten te zijn dat ze zouden worden omgezet in gewone aandelen, en dat ze zouden kunnen profiteren van het prijsverschil. Het probleem is dat zo'n conversie ook afhankelijk is van de steun van de gewone aandeelhouders voor een wijziging in de wettelijke structuur van het concern, en die kunnen ze weigeren. Sommige hedge funds hebben geklaagd dat het bedrijf daar niet duidelijk over was.

Het is niet ongebruikelijk om hedge funds te horen klagen. De minderheidsaandeelhouders van T-Online kregen inderdaad wel wat te slikken. En het Duitse rechtssysteem kent een aantal merkwaardigheden die een agressief beleid riskant kunnen maken. Maar hedge funds stappen met open ogen in dit soort transacties. In plaats van sprinkhanen te zijn, lijken veel hedge funds wanhopig iedere kans aan te grijpen om geld te verdienen. En in hun wanhoop nemen ze risico's en maken ze fouten.

Onder redactie van Hugo Dixon. Voor meer commentaar: zie www.breakingviews.com. Vertaling Menno Grootveld.