Koers Vodafone onder druk

Topman Arun Sarin van Vodafone mag dan geloven dat zijn bedrijf op alle goede knopjes drukt, bij beleggers komt de boodschap niet over. De wereldwijd opererende aanbieder van mobiele telefonie heeft zijn omzet- en winstdoelstellingen gehaald, de dividenduitkeringen verdubbeld en een aandelenterugkoopprogramma van 4,5 miljard pond (6,5 miljard euro) aangekondigd.

Toch reageerde de markt door de aandelen met 4 procent in waarde te laten dalen. Er hebben zich beslist een paar teleurstellingen voorgedaan, met name in Japan. Maar Vodafones Japanse tegenspoed is niets nieuws. Verrassender was Vodafones waarschuwing dat de winstmarges van het concern het komende jaar met 1 procentpunt kunnen dalen. De omzet zal naar verwachting met 6 tot 9 procent stijgen, waardoor op z'n best de groei van de afgelopen twaalf maanden wordt geëvenaard.

Nu de dividenduitkeringen voortaan zullen worden afgestemd op de winst, blijkt dat Vodafone te kampen heeft met een groeivertraging als gevolg van de toenemende concurrentie. Sarin heeft getracht de aandeelhouders gerust te stellen door de voordelen van de schaalgrootte te benadrukken. Hij schrijft de goede prestaties van het concern in Europa van het afgelopen jaar toe aan het vermogen om betere overeenkomsten met leveranciers af te sluiten en om klantenwervingsgevechten met concurrenten te winnen. De investeringen in umts zullen Vodafone in staat stellen afstand te nemen van rivalen die afhankelijk zijn van minder geavanceerde technologieën.

Het probleem is dat het nog te vroeg is om het eventuele succes van umts te kunnen inschatten. In Italië heeft 2,9 procent van de klanten de technologie omarmd, in Duitsland 1,3 procent en in Engeland 1,2 procent.

De twijfels over het concern worden versterkt door de omvang van de oorlogskas. Vodafone had eind maart een schuld van slechts 8,3 miljard pond. Dat bedrag kan aanzienlijk worden verhoogd zonder de kredietstatus van het concern schade toe te brengen. Sarin wil duidelijk wat geld achter de hand houden om, als hij de kans krijgt, Vivendi uit te kopen uit de Franse joint venture met Vodafone.

Sarin heeft zichzelf en de beleggers enige manoeuvreerruimte gegund met de brede doelstelling van een omzetstijging van 6 tot 9 procent. Als hij de top van die marge haalt, heeft hij het goed gedaan. Maar Vodafones recente aandelenkoers toont aan dat de markt – als zij daartoe in de gelegenheid wordt gesteld – altijd voor de somberste voorspelling kiest.

Onder redactie van Hugo Dixon. Voor meer commentaar: zie www.breakingviews.com. Vertaling Menno Grootveld.