Agassi vestigt hoop op injecties

Oud-kampioen Andre Agassi (35) verloor gisteren in Parijs in de eerste ronde kansloos van een Fin. ,,Als je me ziet lopen, denk je niet dat ik een topsporter ben.''

De kans dat Andre Agassi ooit nog op het gravel van Parijs als tennisprof in actie komt is nihil. De Amerikaan strompelde gisteren na een nederlaag in vijf sets (5-7, 6-4, 6-7, 6-1 en 6-0) tegen de Fin Jarkko Nieminen door een ontstoken zenuw in zijn rug als een oude man van de baan. Alleen zijn trots had Agassi ervan weerhouden vroegtijdig de handdoek te gooien op de baan waar hij in 1999 één van zijn mooiste triomfen uit zijn lange carrière vierde. De zege toen in de finale op de Rus Andrei Medvedev was zijn eerste op Roland Garros en betekende dat hij alle vier de grandslams op zijn naam had geschreven.

Gisteren verliet Agassi (35) het toernooi voor de derde en waarschijnlijk laatste keer al na de eerste ronde. Het was zijn 58ste optreden bij een grandslam, een absoluut record. Op de vraag hoeveel toernooien hij nog dacht te gaan spelen, kon hij geen zinnig antwoord geven. ,,Op dit moment denk ik niet na over mijn toekomst na het tennis'', klonk het na afloop van zijn partij. ,,Daar kan ik nu niet bij stilstaan. Ik zal pas aan het einde van het jaar alles op een rijtje zetten. Tot die tijd blijf ik gewoon zo hard mogelijk werken.''

Maar Agassi weet sinds enige tijd dat hard werken alleen niet meer voldoende is. Al meer dan een jaar kampt hij met een ontstoken zenuw in zijn rug die voor een scherpe pijn van zijn rechterheup tot aan zijn enkel zorgt. Aanvankelijk dacht de voormalig nummer één van de wereld dat het om een heupblessure ging die met het slikken van ontstekingsremmers en veel rust moest genezen. Daarom liet hij vorig jaar Wimbledon aan zich voorbij gaan.

Na uitgebreid onderzoek bleek een ontstoken zenuw in zijn rug echter de boosdoener. Alleen een paardenmiddel kon de pijn voor enige tijd verdrijven: een cortisonen-injectie. Ook Richard Krajicek probeerde zijn loopbaan in 2003 te rekken door een dergelijke injectie in de pees van zijn elleboog te zetten.

Agassi liet na een toernooi in de VS op 14 februari voor het eerst een spuit in de zenuw zetten. Dat deed hij in de wetenschap dat het hem hooguit een paar maanden verlichting zou bezorgen én dat het aantal keren dat dit lapmiddel gebruikt kan worden aan een maximum is gebonden; dit seizoen kan hij nog twee keer een spuit laten zetten. De achtvoudig kampioen van een grandslamtoernooi had verwacht dat de cortisonen-injectie tot midden in de zomer zou werken.

Daarom was zijn verbazing gisteren groot toen het noodlot tijdens de partij tegen Nieminen toesloeg. Op het moment dat hij halverwege de derde set de bekende stekende pijn voelde opkomen, wist Agassi dat hij aan een verloren strijd bezig was. Tegen beter weten in nam hij halverwege de derde set nog wel een pijnstiller – en dwong een 2-1 voorsprong in sets af. Maar daarna deed zijn lichaam met de minuut meer pijn. ,,Ik had Nieminen na de derde set al een handje kunnen geven, maar ik wilde niet weglopen'', zei Agassi. ,,Met deze pijn valt niet te spelen. Dit is heel teleurstellend.''

Het deed de oud-kampioen duidelijk pijn dat hij zijn geliefde Parijs, waar hij in 1990 voor het eerst de eindstrijd van een grandslamtoernooi haalde, nu met een blessure door de achterdeur moest verlaten. Op de Australian Open haalde hij dit jaar nog de kwartfinales, maar de manier waarop hij toen door de Zwitser Roger Federer werd geslacht was pijnlijk. Mogelijk kwam Agassi daar al tot de conclusie dat hij er goed aan doet aan het einde van dit jaar te stoppen.

Toch heeft hij nog altijd vertrouwen in een stijlvol afscheid op een groot podium, zei hij gisteren. ,,Ik heb mijn hoop gevestigd op een nieuwe injectie.'' Agassi gaat er voorlopig vanuit dat hij op Wimbledon en de US Open actief zal zijn. Het zetten van een nieuwe spuit ziet hij niet als een probleem. ,,Dat duurt tien minuten en levert me vervolgens maanden tennis op. Dat heb ik er graag voor over. Ik heb dit jaar nog twee spuiten te gaan.''

Agassi's vrouw en voormalig nummer één van de wereld Steffi Graf had na haar loopbaan lange tijd nodig om fysiek te herstellen van de vele blessures die haar lichaam tijdens haar tenniscarrière teisterden. Maar zolang Agassi nog tennist wil hij niet over blijvende lichamelijke gevolgen nadenken. ,,Als je me 's avonds van het restaurant naar huis zou zien lopen, zou je niet denken dat ik een topsporter ben. Maar ik heb niet echt meegemaakt wat Steffi allemaal heeft moeten doorstaan. Ze stopte een paar weken nadat we onze eerste date hadden. Mijn familie is heel meegaand. Bij mijn uiteindelijke beslissing om te stoppen zal ik rekening met ze houden, maar ik moet er wel klaar voor zijn. Ik moet me daar goed bij voelen.''