Tomeloze ambitie van een weerman

Het weerbedrijf Meteo Consult is onlangs verkocht aan een Brits persbureau. Met deze partner wil oprichter Harry Otten braakliggende gebieden in de meteorologie te lijf om te groeien.

. Vijftien jaar geleden zat Harry Otten, oprichter van het weerbedrijf Meteo Consult, nog dagelijks aan de telefoon met krantenredacties om te overleggen over het door hem aangeleverde weerbericht. En draaide hij gewoon mee in de ploegendiensten die 24 uur per dag en zeven dagen per week voorspelden waar en wanneer het zou gaan regenen.

Sindsdien is er veel veranderd: dankzij Ottens zakelijk instinct groeide het Wageningse bedrijf van 25 naar 170 werknemers in zes landen en steeg de jaaromzet van een paar miljoen gulden naar ruim 10 miljoen euro nu. Meteo Consult is, negentien jaar na de start, het grootste particuliere weerbedrijf van Europa, met diverse websites en een 0900-telefoonlijn. De klantenkring bestaat uit dagbladen – waaronder deze krant –, overheden (informatie over de wegen in de winter, neerslagbewaking voor waterschappen), rederijen, bouwbedrijven (www.bouwweer.nl leert aannemers wanneer het goed weer is om beton te storten of als het tijd is voor vorstverlet), de agrarische sector, vrijwel alle grote energiebedrijven in Europa en internationale instanties als de VN-voedselorganisatie FAO. Door Meteo Consult aangeleverde gegevens worden daar gebruikt om onder andere de trek van sprinkhanen te kunnen berekenen. Andere internationale organisaties gebruiken de gegevens van Meteo Consult om gewasopbrengsten te voorspellen.

Sinds kort is Otten miljonair: deze maand verkocht hij zijn bedrijf aan de Britse Press Association, gespecialiseerd in nieuws, foto's, entertainment, sport en programmagegevens, zoals televisie en film. Zo'n 15 procent van de aandelen houdt Otten, die gewoon directeur blijft van Meteo Consult, zelf. Over de overnameprijs wil hij niets zeggen, behalve dat die `fair' was.

Niet dat Otten (56) uitgekeken is op het weer of geen ambities meer heeft. Integendeel, hij wil Meteo Consult, dat naar zijn schatting in de wereldrangorde van particuliere weerbedrijven de zevende positie bekleedt, graag binnen enkele jaren in de top drie zien. ,,Maar op het moment dat ik met pensioen ga, wil ik geen aandelen meer hebben. Anders blijf ik me toch met de zaken bemoeien.''

Bovendien, zegt hij eerlijk, wilde hij ook `cashen'. ,,Ik wilde de oogst veiligstellen voor mijn nabestaanden. Anders zouden zíj hier aan het werk moeten als ik morgen dood ga. En dat lijkt me niet ideaal. Nu heb ik bovendien alle tijd om een opvolger in te werken.''

Otten was al een tijdje op zoek naar een geschikte overnamepartner. Voor zijn eigen aandelen, maar ook voor het 36 procentsaandeel dat uitgever Wegener in Meteo Consult had. ,,Wegener gaf enkele jaren geleden al aan zich te willen concentreren op haar kernactiviteiten. Ik ben toen gaan zoeken naar een nieuwe partner, maar na 11 september 2001 was er weinig belangstelling.'' Hij vond uiteindelijk de ideale partner in Press Association, waarmee Meteo Consult al enkele jaren de joint venture PA WeatherCentre vormt. ,,We zochten een strategische partner, een bedrijf dat `content' kan verspreiden via een uitgebreid internationaal netwerk.''

Het hoefde geen rijke partner te zijn, wat Otten betreft. ,,We hebben zelf altijd met een gezonde winst gedraaid en zijn al acht jaar schuldenvrij. De omzet groeit jaarlijks met 10 tot 20 procent en die groei hebben we altijd zelf kunnen financieren, onder meer door een voorzichtig dividendbeleid.'' En om zijn uitbreidingsplannen te realiseren, is ook niet eens zoveel geld nodig, volgens Otten. ,,Onze systemen zijn nu al wereldwijd inzetbaar omdat we altijd die expansie in ons achterhoofd hebben gehad.''

Hoe denkt Otten de derde positie op de wereldranglijst te bereiken? ,,Door verder te groeien. Er zijn nog een paar braakliggende terreinen in de meteorologie.'' Hij noemt onderzoek. ,,Daar doen we nu nog niet zoveel aan, hoewel 20 tot 25 procent van de winst in onderzoek wordt gestoken. Via Press Association willen we graag de Noordamerikaanse markt op waar we qua kwaliteit van de weersverwachtingen heel goed kunnen concurreren.''

Ook zou Meteo Consult graag gegevens leveren aan de luchtvaart. ,,Dat is in de hele wereld, behalve Nieuw-Zeeland, het monopolie van staatsbedrijven als het KNMI, met als argument dat een particulier bedrijf het financiële risico van het neerstorten van een vliegtuig als gevolg van een verkeerde weersverwachting niet zou kunnen dragen.'' De luchtvaart vormt een grote markt voor meteorologische bedrijven, vertelt Otten. ,,In Nederland gaat het om ongeveer 10 miljoen euro per jaar en in grotere Europese landen om circa 30 miljoen euro. In ons land is dat dus een substantiële bron van inkomsten voor het KNMI, dat bij zijn privatisering in 1999 een concessie voor tien jaar heeft gekregen.''

Otten ziet ook mogelijkheden in de scheepvaart. Ruim vijfhonderd oceaanschepen zijn nu uitgerust met Ship Performance Optimisation System (SPOS), een door Meteo Consult uitgedacht systeem dat schepen de kortste weg door `golfvelden' wijst. ,,Op de Stille Oceaan kunnen hoge golven een dag vertraging opleveren, wat veel tijd en brandstof kost.'' Het SPOS-systeem wordt momenteel aangepast voor de kustvaart.

Met mobiele telefonie en internet ziet Harry Otten ook nog tal van mogelijkheden. ,,We hebben onder andere al een Vodafone Live en een i-mode versie van het weer in het Chinees en in het Russisch. Die markt zal heel sterk groeien.'' Meteo Consult heeft inmiddels tienduizenden abonnees op zijn mobiele weerdiensten. ,,Over drie jaar moeten dat er wereldwijd 1 miljoen kunnen zijn. En dan heb je het toch over een verdubbeling van de omzet van Meteo Consult.''