Hedge funds slachtoffer van eigen deals

De kredietmarkten zijn niet de enige plek waar financiële beleggers het zwaar te verduren hebben. Dat is ook het geval op de oliemarkten, waar voorheen winstgevende transacties plotseling averechts blijken uit te pakken.

Dat komt doordat de oliemarkten in een 'contango' verzeild zijn geraakt. Een contango is geen uitnodiging om de benen te verstrengelen met een elegante Argentijnse danspartner, maar een situatie waarbij de prijzen van termijncontracten hoger zijn dan de contante of spotprijzen.

De langetermijnprijzen van olie zijn gestegen op grond van de angst dat de wereldolievoorraden uitgeput beginnen te raken. Maar de kortetermijnprijzen zijn gedaald omdat Saoedi-Arabië zoveel mogelijk olie produceert om de prijzen weer omlaag te krijgen. Net als de centrale bankier van de oliewereld waar het land zo vaak mee wordt vergeleken, pompt Saoedi-Arabië momenteel letterlijk liquiditeit omhoog.

Deze ongebruikelijke situatie is een buitenkansje voor commerciële speculanten, zoals oliemaatschappijen. Omdat zij over opslagcapaciteit beschikken, kunnen zij olie die zij voor de lagere spotprijs hebben gekocht opslaan en vervolgens doorverkopen tegen de hogere prijs van de termijncontracten. Maar financiële beleggers zijn de dupe geworden van de contango.

Zij zijn er jarenlang aan gewend geweest dat de prijzen van termijncontracten lager waren dan de spotprijzen. Tot voor kort konden zij goed verdienen aan die situatie. Hedge funds sloten goedkope leningen af om olie te kopen op de spotmarkt, keken toe hoe de prijzen stegen, verkochten de olie weer, staken de winst in goedkopere termijncontracten en herhaalden dat proces. Maar nu lijden ze iedere keer dat ze een spotcontract prolongeren verlies, omdat de termijncontracten duurder zijn.

In hun honger naar winst zijn begerige hedge funds in allerlei soorten bezittingen gedoken, inclusief bezittingen die geen inkomsten opleveren, en hebben ze hun prijzen opgedreven.

Dat verklaart voor een deel waarom de olieprijzen de laatste tijd zo de pan uit rezen, ondanks de pogingen van Saoedi-Arabië om ze via productieverhogingen weer omlaag te krijgen. Nu heeft een aantal van deze transacties zich in rap tempo in tegengestelde richting afgewikkeld. Dat verklaart dan weer waarom de olieprijs de afgelopen maand met wel 20 procent is gedaald en waarom sommige beleggers het gevoel hebben dat ze hun benen kwijt zijn.

Onder redactie van Hugo Dixon.

Voor meer commentaar:

zie www.breakingviews.com.

Vertaling Menno Grootveld.