Onbekend aapje in bergen Tanzania

Op berghellingen in het zuiden van Tanzania is een nieuwe apensoort ontdekt. Het gaat om de hooglandmangabey, die de wetenschappelijke naam Lophocebus kipunji heeft gekregen. Vandaag publiceert het Amerikaanse wetenschappelijke tijdschrift Science de soortsbeschrijving.

De nieuwe mangabey heeft een dikke pels en leeft in de bomen in de hooggelegen gebieden in het Udzugwa Mountains National Park en het Kitulo National Park. De aap leidt een teruggetrokken bestaan in bossen tot 2.450 meter boven zeeniveau, waar de temperatuur regelmatig daalt tot enkele graden onder het vriespunt. Naar schatting komt het totaal van beide populaties uit op slechts zo'n vijfhonderd tot duizend dieren.

Het is meer dan twintig jaar geleden dat er in Afrika een nieuwe apensoort is ontdekt. Toen dook de zonstaartaap Cercopithecus solatus op in Gabon. De nu beschreven hooglandmangabey werd door twee Amerikaanse onderzoeksteams onafhankelijk van elkaar ontdekt. Het ene team hoorde in januari 2003 lokale Wanyakyusa-jagers in dorpjes rond de vulkaan Mount Rungwe praten over een bijzondere aap die zij Kipunji noemden. In mei zagen de onderzoekers de aap voor het eerst met eigen ogen, zij het slechts vluchtig. Pas in december zagen zij het dier opnieuw en konden ze vaststellen dat het een nieuwe primatensoort was.

Het andere team ging ondertussen in het Udzungwa-gebergte op zoek naar een nieuwe populatie van de zeldzame Sanje-magabey, die door ornithologen in het gebied was gezien. Maar in plaats van de Sanje-mangabey stuitten de onderzoekers op 7 juli 2004 op de hooglandmangabey. De teams hoorden pas in oktober 2004 van elkaars ontdekkingen. Ze besloten de handen ineen te slaan en samen verder te werken.