Koppelbazen in liefde-online

Internetdating is een van de snelst groeiende sectoren op internet. De ondernemers achter de websites zijn de computer op het zolderkamertje ontgroeid. In Nederland wordt hun omzet geschat op 20 miljoen euro.

De Nederlandse webwinkel Marktplaats is voor 225 miljoen euro overgenomen door het Amerikaanse Ebay. De beurswaarde van de aandelen van de Amerikaanse zoekmachine Google is al meer dan verdubbeld sinds de beursgang. En voor het Britse internetreisbureau Lastminute is eerder deze maand 853 miljoen euro betaald.

Vijf jaar na het barsten van de internetzeepbel is er weer geld te verdienen met internetbedrijven. Ook de internetdating is de kinderschoenen ontgroeid. Alleen in Nederland al zijn er een honderdtal relatie- of datingsites waar de liefhebbers tegen betaling op kunnen zoeken naar een partner. Volgens marktonderzoeksbureau Jupiter Research zal de omzet van de Europese e-datingmarkt de komende vijf jaar meer dan verdubbelen van 200 tot 450 miljoen dollar (160 tot 350 miljoen euro). De omvang van de Amerikaanse markt bedraagt nu al 515 miljoen dollar, maar die groeit nog maar met 9 procent per jaar.

Over de grootte van de Nederlandse markt bestaan geen aparte cijfers. Rob Koster (mede-eigenaar van de website Lexa), Chris van Tuijl (eigenaar van Relatieplanet) en Graham Keating (van de website RSVP) schatten dat de Nederlandse markt dit jaar goed zal zijn voor een omzet van ongeveer 20 miljoen euro, zo'n 10 procent van de Europese markt. Olaf van Schagen, country manager van Parship Nederland, en John Meuffels, eigenaar van het kleinere Match4me, zijn wat voorzichtiger met een marktomvang van 10 miljoen euro.

,,Nederland is een interessante markt door de hoge internetpenetratie'', zegt Keating van het Australische RSVP, dat vorig jaar juni de Nederlandse site Onehello overnam. Nederland telt nu 2,4 miljoen alleenstaanden, een aantal dat groeit tot 3 miljoen in 2030. Uit onderzoek van TNS Nipo blijkt dat 19 procent van de singles wel eens een online datingsite bezoekt. ,,Mensen willen nu eenmaal met elkaar in contact komen. Het is een eerste levensbehoefte'', zegt Van Tuijl. ,,Afstand speel geen rol meer. Dat is de belangrijkste prestatie van internet.''

Marktleider is Relatieplanet met 300.000 actieve leden, goed voor een marktaandeel van meer dan 50 procent. Eigenaar Van Tuijl nam in eerste instantie een half jaar onbetaald verlof als projectleider bij telecomconcern KPN om samen met een collega de datingsite te beginnen. ,,Ik had al een website die muzikanten met elkaar in contact bracht, maar dat leverde geen cent op. Relatieplanet liep van meet af aan. Ik nam een tweede hypotheek op mijn huis en besloot flink te investeren.''

De makers van Lexa, Rob Koster en Nathan Skwortsow, kwamen ruim twee jaar geleden op het idee een datingsite te beginnen. ,,In die tijd waren we allebei vrijgezel en zochten we een vriendin. De kwaliteit van de bestaande sites vonden we slecht en daarom besloten we met iets beters te komen'', vertelt Koster. De twee Utrechtse studenten hadden eerder al succes met de website Kamernet.

De stijgende omzet van de Nederlandse websites maken ze aantrekkelijke overnameprooien voor de grotere buitenlandse concerns. Keating van RSVP sluit dan ook niet uit dat het bedrijf, dat gesteund wordt door de Australische investeringsmaatschappij JGL en groot werd met online casino's, het in Nederland niet bij de overname van Onehello laat. RSVP is bereid de komende jaren 100 miljoen euro in de Europese markt te investeren.

,,De Nederlandse markt zal nog wel consolideren'', verwacht Meuffels van Match4me. Ook Van Schagen van Parship, dat deel uitmaakt van het Duitse mediaconcern Holzbrinck, verwacht dat met name de grote internationale spelers zoals het Amerikaanse Match.com en het Franse Meetic niet blijven accepteren dat ze derde of vierde in de markt zijn.

Match.com is onderdeel van het winstgevende Amerikaanse beursfonds InterActive Corp (omzet bijna 200 miljoen dollar). Het bedrijf werkt nauw samen met MSN van Microsoft en is de absolute marktleider in de VS. Het Franse Meetic, sinds vorig jaar ook actief op de Nederlandse markt, verwacht dit jaar zijn omzet te verdubbelen tot meer dan 40 à 50 miljoen euro en wil in september naar de beurs. Het bedrijf heeft al laten weten dat er overnames van andere sites vlak voor of na de beursgang in de koker zitten.

Relatieplanet kocht uit voorzorg vorig jaar alvast de website Iwannadate, waarvan Skyradio aandeelhouder was. Lexa lanceerde in maart dit jaar een Duitse website, binnenkort gevolgd door een site voor de Franse markt. En Match4me en Relatieplanet verwachten allebei binnenkort met een Engelstalige site te komen.

,,De Nederlandse markt voor e-dating is nog niet verzadigd'', merkt Koster van Lexa op. ,,De markt groeit ook nog in de breedte want veel mensen melden zich aan op meer dan een site. En E-dating is uit zakelijk oogpunt een interessante markt, omdat er is relatief weinig personeel nodig om een site te beheren.''