Nieuwe virussen ontdekt

Amerikaanse onderzoekers hebben in het bloed van Afrikaanse apenjagers (bushmeat hunters) twee nieuwe virussen ontdekt. Een van beide virussen is aantoonbaar van een aap afkomstig. De virussen behoren tot een bekende virusfamilie (de HTLV's). De twee tot nu toe bekende HTLV's kunnen leukemie (bloedkanker) en neurologische ziekten veroorzaken.

De voor mensen nieuwe virussen zijn ontdekt bij bloedanalyses van 900 mensen in Zuid-Kameroen. De mensen die bloed afstonden waren apenjagers, of mensen die apen hadden geslacht en daardoor in contact waren geweest met bloed of ander lichaamsvocht van de dieren, of mensen die een aap als huisdier hielden. De proefpersonen waren dus niet ziek door het nieuwe virus.

Het besmettingsgevaar van Afrikaanse apenjagers is bekend. De aids-epidemie is bijvoorbeeld vrijwel zeker ontstaan door een overgang van het apenvirus siv naar de mens, waar het virus tot hiv evolueerde. Virussen die de apen als gastheer hebben hoeven maar een betrekkelijk kleine verandering te ondergaan voordat ze ook mensen kunnen besmetten. De uitbraken van ebola- en Marburgvirusinfecties ontstaan waarschijnlijk ook door contact met dieren, al is onbekend welke diersoort de natuurlijke gastheer van die voor de mens dodelijke virussen is. Er is een flinke kans dat de natuurlijke gastheren van het ebolavirus er niet ziek worden.

Dit overspringen van ziekteverwekkers van aap naar mens kan ook in de toekomst voor nieuwe ziekte-uitbraken zorgen. De onderzoekers schrijven in hun publicatie in de Proceedings of the National Academy of Sciences dat bushmeat hunters regelmatig moeten worden onderzocht op vreemde virussen, in het kader van een vroeg waarschuwingssysteem. Ook vinden ze dat moet worden gekeken of de jagers en slagers ziek worden. Ze vinden eigenlijk dat de apenjacht moet stoppen, ook al omdat de virusbesmetting van aap op mens veel vaker plaatsvindt dan vroeger werd gedacht.

De onderzoekers vonden twee nieuwe HTLV-virussen die ze HTLV-3 en -4 doopten. HTLV-3 is duidelijk familie van het al bekende apenvirus STLV-3. Van HTLV-4 is daarentegen nog geen variant bij apen bekend.