Drie Saoedische hervormers gestraft

Een Saoedische rechtbank heeft zondag drie prominente hervormers die invoering van een constitutionele monarchie hadden bepleit veroordeeld tot gevangenisstraffen van zes tot negen jaar wegens het zaaien van onenigheid en opruiïng.

De drie beschuldigden, de academici Ali al-Dumaini, Abdullah al-Hamed en Matruk al-Faleh, zullen volgens een van hun advocaten in beroep gaan tegen het vonnis. De advocaat, sjeik Ibrahim al-Mubarak, noemde de vonnissen onverwacht hard, ,,gezien het feit dat alles wat ze deden was advies te geven, een standpunt''. Sommige Saoedische waarnemers zagen in de zwaarte van de vonnissen een teken dat de autoriteiten de hervormers als macht van betekenis zien.

Hun arrestatie in maart 2004, samen met negen anderen die later werden vrijgelaten op voorwaarde dat ze niet met de pers zouden praten, leidde tot scherpe kritiek van bondgenoot Amerika. Washington dringt sinds de Al-Qaeda aanslagen van 11 september 2001 in New York en Washington, waaraan relatief veel Saoediërs deelnamen, aan op democratische hervormingen in het koninkrijk. De afgelopen maanden zijn de eerste gemeenteraadsverkiezingen in meer dan 40 jaar gehouden die echter in een overwinning voor conservatieve krachten eindigden.

De Saoedische autoriteiten beloofden aanvankelijk dat het proces publiek zou zijn, wat een doorbraak leek. Maar nadat de openingszitting was verstoord door betogers die een zitstaking hielden en leuzen als `Lange leve hervorming' riepen, werden verwanten, waarnemers en journalisten verder geweerd. De uitspraak van zondag was volgens een advocaat echter ,,neer open dan vorige zittingen''.