Slapen voor de wetenschap

Met een hoofd vol pleisters, met allemaal gekleurde draadjes eraan. Zo hebben Josja Vermeeren en Leslie Lutonto (beiden tien jaar) deze week een nacht in een wetenschappelijk laboratorium geslapen.

Dat deden ze niet voor de lol, maar als proefkonijn voor de serieuze wetenschap. Met de proef willen wetenschappers ontdekken wat de invloed van diepe slaap is op het leren.

Samen met dertig andere kinderen uit groep 7 en 8 van het Eerste Montessori in Hoofddorp deden Josja en Leslie mee aan het Grote Slaapexperiment. Speciaal voor dit experiment was het techniekmuseum NEMO in Amsterdam omgebouwd tot een heus slaaplaboratorium.

,,Je krijgt allemaal draadjes op je hoofd en zo kunnen ze met de computer meten of je diep slaapt'', vertelt Leslie. Zodra de computer registreerde dat een kind in diepe slaap was, kreeg het piepjes te horen via een oortelefoontje. Door de piepjes kwamen de kinderen weer in een lichtere slaap. Leslie werd wakker van de piepjes, ,,Wel vijf keer ofzo. Dat vond ik best wel vervelend.'' Josja heeft nauwelijks iets gemerkt. ,,Ik kon alleen een beetje moeilijk inslapen vanwege al die draadjes aan mijn hoofd. Ik ben één keer wakker geworden, waardoor weet ik niet.''

Slaapprofessor Eus van Someren, die het onderzoek leidde, had niet de bedoeling om de kinderen te plagen door ze met piepjes uit de slaap houden. Nee, het was een test om uit te zoeken of kinderen die hun diepe slaap missen, slechter kunnen leren. Voor volwassenen is dat bekend, maar niemand weet hoe dat bij kinderen zit. En dat terwijl juist kinderen heel veel moeten leren, omdat ze op school zitten.

Voor en na het experiment in het slaaplaboratorium moesten de leerlingen allerlei leertestjes op de computer maken. Ze moesten bijvoorbeeld in spiegelschrift schrijven of bepaalde pianoriedeltjes leren. Ook moesten ze woordenrijtjes proberen te onthouden. Met deze testjes onderzoekt de slaapprofessor het leervermogen van de kinderen.

De resultaten van het experiment moeten nog uitgewerkt worden. En het is ook nog niet afgelopen, want de kinderen krijgen volgende week nog een laatste test. Het is spannend wat eruit gaat komen; Josja en Leslie hebben nog geen idee. ,,Doordat ik vaak wakker werd, was ik niet echt uitgeslapen'', zegt Leslie. ,,Maar bij de testjes die we vanmorgen moesten doen heb ik er niets van gemerkt.''

Op de vraag of ze later zelf ook wetenschapper willen worden, hebben ze beiden hetzelfde antwoord: ,,Misschien wel.''