Niemand weet wat Glazer met United wil

De Amerikaan Malcolm Glazer heeft sinds gisteren een meerderheid in Manchester United in handen. Over zijn plannen tast iedereen in het duister.

De Amerikaanse miljardair en selfmade zakenman Malcolm Glazer heeft eindelijk zijn zin. Door de overname van de aandelen van het investeringsvehikel Cubic Expression van de Ierse renpaardeneigenaars John Magnier en JP McManus heeft hij een meerderheidsbelang in Manchester United.

De Engelse beursgenoteerde club is het grootste financiële succesverhaal van het Europese voetbal. United maakte voor het laatst verlies in 1990, is vrij van schulden en draait een omzet van 260 miljoen euro per jaar. Het is daarmee naar omzet gemeten de grootste sportonderneming van Europa, 30 miljoen groter dan Real Madrid. Vorig boekjaar maakte United 18 miljoen euro winst.

Glazer, in eigen land eigenaar van bedrijven in vastgoed, financiële diensten, gas, olie, verpakkingen en het American football-team Tampa Bay Buccaneers, is nog geen alleenheerser op Old Trafford. Daarvoor heeft hij 75 procent van de aandelen nodig. Maar nu de Ieren hun pakket van 28 procent voor ruim 330 miljoen euro hebben verzilverd, dreigen ook kleinere aandeelhouders overstag te gaan. Met een belang van 90 procent plus een aandeel kan Glazer de resterende aandeelhouders verplichten om in te gaan op zijn voorstel en de club van de beurs halen.

Gisteravond al ging ook de Schotse mijnondernemer Harry Dobson door de knieën, en hij verkocht zijn participatie van 6,45 procent aan de Amerikaan. Glazer schrijft vandaag een brief aan de overige aandeelhouders waarin hij hun hetzelfde voorstel doet: 300 pence per aandeel, waarmee hij United waardeert op 1,2 miljard euro. Volgens analisten kan hij begin volgende week al 75 procent van de aandelen in zijn bezit hebben.

De aandelenruil valt niet in goede aarde bij de bestuurders van United en de supporters. De directie adviseerde de aandeelhouders tot twee keer toe om niet in te gaan op Glazers voorstel. Algemeen directeur David Gill bestempelde het als ,,agressief'', zonder op de details in te gaan. Bovendien bestaat de vrees dat de overname United opzadelt met een grote schuld.

Glazer heeft volgens het Amerikaanse zakenblad Forbes een vermogen van 1 miljard euro, maar moet ongeveer 500 miljoen euro lenen om de overname van United te financieren. Nu is die schuld nog voor hem, maar zodra hij 75 procent bezit, kan hij die overboeken naar de club. Dat maakt hem ook de tegenpool van de Rus Roman Abramovitsj, die Chelsea schuldenvrij maakte en met zijn investeringen aan de basis lag van de eerste landstitel voor de club in vijftig jaar.

Daar schuilt volgens bestuur en supporters van United het grote gevaar. Gevreesd wordt dat Glazer, die geen enkele affiniteit heeft met voetbal of Engeland, de club ziet als een melkkoe. Hij zal proberen de schuld weg te werken door nog hogere toegangskaartjes, nog duurdere merchandising, eventueel zelfs een verkoop van het 67.000 plaatsen tellende stadion. Glazer zou de marketingwaarde van United ook in de Verenigde Staten willen uitspelen. Maar de Amerikanen lopen niet echt warm voor het Europese voetbal, zodat investeren in Amerika een onzekere zet is.

Ook een terugtrekking uit het tv-contract dat de twintig Premier League-clubs samen hebben afgesloten, behoort tot de mogelijkheden. Door solo te spelen kan United wellicht meer inkomsten genereren, wat dan weer gevolgen zal hebben voor kleinere clubs. Want niemand veronderstelt dat BBC en Sky Sport meer willen betalen voor de uitzendrechten. De mediaschuwe Glazer houdt de lippen stijf op elkaar, niemand is van zijn plannen op de hoogte.

De machtsstrijd komt voor United op een zeer ongelegen moment. Vorig boekjaar daalde de winst voor het eerst in acht jaar, met 35 procent. Bovendien vreest de club door een minder lucratief tv-contract en de minder goede prestaties dat de omzet het lopende boekjaar nog eens een kwart lager zal liggen.

United domineerde het afgelopen decennium het Engelse voetbal met acht titels in elf seizoenen en vier FA Cups. Maar dit seizoen dreigt de club opnieuw op een derde plaats te stranden, voor de derde keer in vier jaar. Bovendien werd United voor het tweede seizoen op rij uitgeschakeld in de achtste finales van de Champions League. De club speelt op 21 mei de Engelse bekerfinale tegen Arsenal, de laatste kans op een trofee voor dit seizoen.