`Maersk verhoogde bod op P&O Nedlloyd'

Containerrederij P&O Nedlloyd heeft zijn huid duur verkocht aan het Deense Maersk, zo bleek gisteren na afloop van de jaarvergadering voor de aandeelhouders.

Hoe hoog het bod van Maersk in eerste instantie was, wil president-commissaris Andrew Land van P&O Nedlloyd niet zeggen. Maar dat het bedrag van 2,3 miljard euro dat de Denen uiteindelijk op tafel legden ,,substantieel hoger'' is, wilde hij gisteren na afloop van de aandeelhoudersvergadering in Rotterdam wel kwijt. Het Deense maritieme concern heeft zijn bod tijdens de onderhandelingen, die drie weken duurden, in een aantal stappen verhoogd. ,,Maar ik ga u niet vertellen hoe groot die waren'', zegt Land, oud-bestuursvoorzitter van handelshuis Hagemeyer.

Met het hogere bod kochten de Denen de steun van het P&O Nedlloyd-bestuur en voorkwamen ze een vijandige overnamestrijd. Het heeft wel even geduurd voor de raad van bestuur van P&O Nedlloyd serieus over een overname wilde nadenken. ,,Het telefoontje uit Kopenhagen kwam drie weken geleden als een complete verrassing'', zegt de Britse bestuursvoorzitter Philip Green. ,,Mijn eerste reactie was: niet doen.''

P&O Nedlloyd had immers net een ingrijpende operatie achter de rug. Vorig jaar werd de containerrederij omgevormd van een gezamenlijke onderneming, waarin het Britse P&O en het Nederlandse Nedlloyd ieder een belang van vijftig procent had, tot een zelfstandig bedrijf met een eigen beursnotering in Amsterdam. ,,We hebben allemaal hard gewerkt om het fundament te leggen voor dit nieuwe bedrijf'', aldus Green.

De keuze voor zelfstandigheid was volgens Andrew Land vorig jaar bewust gemaakt. ,,We hebben eind 2003 en begin 2004 nog met verschillende bedrijven verkennende gesprekken gevoerd, maar die hebben nooit een concreet stadium bereikt.'' Zo sprak P&O Nedlloyd onder meer over een overname met de Singaporese reder APL, maar uiteindelijk zonder succes.

,,In eerste instantie stonden we dus licht negatief tegenover de toenadering van Maersk'', zegt Land. ,,Maar dat was een emotionele reactie'', zegt Philip Green. ,,En dit soort beslissingen kun je niet op emotionele gronden nemen.'' Volgens Green werd al na twee dagen duidelijk dat het voorstel van de Denen ,,zeer serieus'' was. ,,Toen zijn we de zaak rationeel gaan bekijken en kwamen we tot de conclusie dat deze optie het beste is voor het bedrijf.''

Andrew Land: ,,Als je toch meedoet aan de consolidatie in de sector, dan kun je maar beter bij een sterke partij horen.'' Maersk is dat, als grootste containerrederij ter wereld, zonder twijfel. ,,We hebben nu de kans om een sterke, Europese speler op de wereldmarkt te vormen.'' En, niet onbelangrijk: ,,Maersk betaalt een aantrekkelijke prijs.'' Het bod van 2,3 miljard euro in contanten is 40 procent hoger dan de beurswaarde van P&O Nedlloyd van afgelopen maandag, de dag voordat het bericht over de onderhandelingen met Maersk uitlekte.

Gisteren op de aandeelhoudersvergadering vroegen enkele aandeelhouders zich wel af of P&O Nedlloyd niet meer waard is dan 2,3 miljard. ,,Misschien meldt zich nog een Chinese reder die meer wil betalen'', aldus een aandeelhouder. Verschillende Aziatische rederijen willen immers graag uitbreiden en zouden met een overname van P&O Nedlloyd hun positie op de lucratieve Aziatisch-Europese vaarroute flink versterken.

Volgens Green is het ,,mogelijk, maar niet erg waarschijnlijk'' dat zich de komende weken nog een andere kandidaat-koper met een hoger bod meldt. ,,Als dat wel zo is, zullen we daar natuurlijk naar kijken, maar alleen een hoger bod is voor ons niet genoeg. Wij willen alleen verder met een solide partij die voldoende zekerheid biedt voor onze werknemers.'' Met Maersk, dat volgens Green ,,financieel zeer solide'' is, zijn daar duidelijke afspraken over gemaakt: van de 35.000 werknemers die de containerdivisie van Maersk na de overname van P&O Nedlloyd telt, moeten er circa 1.500 verdwijnen. ,,Dat is maar een klein percentage en dat kan volledig via natuurlijk verloop.''

Green verwacht geen grote culturele botsingen bij de integratie van P&O Nedlloyd en Maersk. ,,Maersk erkent dat na de overname van Sealand in 1999 de integratie moeizaam verliep en dat ze daarbij fouten gemaakt hebben. Ze willen het nu beter doen.''

Het zag er gisteren op de waarschijnlijk laatste reguliere jaarvergadering niet naar uit dat P&O Nedlloyd veel verzet van aandeelhouders tegen het bod kan verwachten. De 105 aandeelhouders die naar De Doelen in Rotterdam gekomen waren, roerden zich zelfs niet over het – hoogstwaarschijnlijk – verdwijnen van de naam Nedlloyd. Over het bod zelf konden ze gisteren overigens nog niet stemmen, daarover wordt in juni of juli een bijzondere aandeelhoudersvergadering belegd. Het was daardoor gisteren een beetje een aandeelhoudersbijeenkomst voor spek en bonen. Zo konden de aandeelhouders stemmen over een nieuw beloningsplan voor de raad van bestuur voor de komende jaren.

Maar het bestuur treedt na afronding van de overname natuurlijk af. ,,We blijven nog een maand of zes om de integratie te begeleiden'', zei Green, die daarna voor zichzelf geen toekomst meer ziet bij Maersk. ,,Want daar hebben ze al een bestuursvoorzitter.''