`Allemaal willen ze winnen in Olympia's Tour'

Olympia's Tour gaat morgen voor de 53ste maal van start. Een wedstrijd met een grote traditie die de massale belangstelling van vroeger moet missen. ,,Als je als amateur of jonge renner hier wint, dan heb je veel in je mars.''

Twijfelen aan de toekomst of aan de status van Olympia's Tour? Het komt geen seconde op in de gedachten van Wim van Drunen, de organisator van Nederlands oudste meerdaagse wedstrijd. ,,Als ik bij presentaties kom van amateurploegen, dan hoor ik al die renners zeggen dat zij hopen op een overwinning in Olympia's Tour. Dat zegt toch wel wat. Die koers is voor hen het hoogtepunt van het seizoen.''

Van Drunen komt met nog meer bewijzen dat de etappewedstrijd over negen dagen een belangrijke is. De koers gaat morgen in Veendam van start en wordt voor de 53ste maal gehouden. Sinds 1955 onafgebroken, met uitzondering van 2001 toen MKZ roet in het eten gooide. ,,Kijk eens naar de lijst van winnaars uit het verleden. Als je als amateur of jonge renner hier wint, dan heb je veel in je mars. Vorig jaar won bijvoorbeeld Raborenner Thomas Dekker. Hij kon zo laten zien dat hij een groot talent is.''

Dekker zal er morgen niet bij zijn omdat hij de Ronde van Italië rijdt, maar Rabobank is wel aanwezig. ,,Renners rijden hier graag, want alle elementen zitten in deze koers'', zegt Van Drunen. ,,Waaierrijden, een tijdrit, heuvels in Limburg en ze kunnen zich meten met 140 of 150 renners van hun eigen leeftijd.''

Aan Olympia's Tour mogen dit jaar alleen renners tot en met 26 jaar deelnemen en behalve de Raboploeg (met onder meer Hans Dekkers en Marc de Maar) doen ook ploegen uit Litouwen, Polen, Noorwegen en Denemarken mee. ,,Je kent al die namen natuurlijk niet, maar je hoopt als organisator dat zij er met de renners uit de Raboploeg een mooie strijd van maken'', zegt Van Drunen. Dat veel renners uit het oosten afkomstig zijn, is traditie. Net als de Vredeskoers – die dit jaar niet doorgaat – is Olympia's Tour van oudsher een amateurwedstrijd die veel staatsamateurs van achter het IJzeren Gordijn aantrok. Viermaal ging de eindzege bijvoorbeeld naar een Oost-Duitser.

Ondanks de tevredenheid van Van Drunen moet de Tour – vroeger Olympia's Ronde – de massale belangstelling die er in het verleden bestond missen. In de jaren vijftig, toen de Amstel Goldrace nog moest worden uitgevonden, stond deze etappewedstrijd op eenzame hoogte in de Nederlandse wielersport. Wie na tien dagen het eindklassement aanvoerde, zou het in de meeste gevallen ver schoppen. Onder de winnaars grote namen als Henk Nijdam (1962), Leo van Vliet (1976), Jos Lammertink (1979) en Servais Knaven (1991 en 1992). ,,Toen ik zelf nog als ploegleider actief was won John Talen (1985) uit mijn ploeg. Dat was toch ook geen kleine jongen. En toen Nijdam in mijn ploeg zat kwam hij een keer net iets tekort.''

Van Drunen is sinds een jaar of zes (,,precies weet ik het niet, want ik ben al veel langer betrokken'') als organisator verantwoordelijk voor de koers. Deze aflevering brengt zo'n 300.000 euro met zich mee, die door sponsors en de verschillende etappeplaatsen wordt opgebracht. ,,We hebben voor volgend jaar nog een optie met ANWB/Visa Card, onze hoofdsponsor. Maar makkelijk gaat het verwerven van sponsors zeker niet, ook al trekken we bijvoorbeeld veel toeschouwers. Veendam is bijvoorbeeld heel wielerminded en daar verwacht ik duizenden mensen'', zegt Van Drunen. Eerder moest hij al toezien dat de koers door een gebrek aan financiële steun bijna geannuleerd werd. In 2003 fungeerde op het laatste moment een anonieme geldschieter als reddende engel.

Bij de toekomst wil Van Drunen, één dag voor de start, niet te lang stilstaan. Bijvoorbeeld bij de mogelijke verplichting dat sportevenementen voortaan voor de politiebegeleiding moeten betalen, wat bij een negendaagse wielerkoers lelijk in de papieren kan lopen. ,,Ja, over dat plan heb ik ook gelezen. Op verzoek van de politie hebben we de koers al van tien naar negen dagen teruggebracht. Maar naar de consequenties kijken we na deze aflevering wel. Ik denk dat een dergelijke betaling heel wat evenementen noodlottig zal worden.''

Rittenschema: za 14/5: proloog Veendam, zo 15/5: Veendam-Veendam, ma 16/5 Veendam-Hardenberg, di 17/5 Hardenberg-Tiel, woe. 18/5 Tiel-Nunspeet en individuele tijdrit Nunspeet, do 19/5 Nunspeet-Rhenoy, vr 20/5 Geleen-Buchten (koninginnerit), za 21/5 Buchten-Ossendrecht, zo 22/5 Hoogerheide-Ossendrecht.